A missão da NASA de colidir com um asteróide recém-lançado. Aqui está o que acontece a seguir

A sonda DART disparou para o espaço em cima de um foguete SpaceX Falcon 9 na terça-feira.

Nove motores de um SpaceX Falcon 9 ganharam vida na quarta-feira de manhã, lançando uma sonda da NASA da Base da Força Espacial de Vandenberg, Califórnia. A sonda, conhecida como DART (para Double Asteroid Redirection Test), está programada para ir em direção a uma pequena rocha a milhões de quilômetros da Terra – e então colidir com ela.

Pouco menos de 9 minutos após o lançamento, o impulsionador que lançou o DART ao espaço voltou à Terra, pousando em um droneship no Oceano Pacífico. A NASA agora vai esperar pela “aquisição do sinal”, que permitirá aos cientistas de volta para casa saberem que o DART está saudável e pronto para seu longo cruzeiro até a rocha.

O lançamento noturno deslumbrante significa o alvorecer potencial de uma nova era na defesa planetária. A NASA quer demonstrar que o DART pode empurrar um asteróide, neste caso o moonlet conhecido como “Dimorphos”, para fora do curso. Esta rocha em particular orbita um asteróide maior conhecido como Didymos. Nenhum deles representa qualquer ameaça para a Terra. No entanto, se nossos telescópios localizaram um asteróide assassino vindo diretamente em nossa direção, podemos precisar recorrer a esse tipo de colisão deliberada (no jargão científico, isso é conhecido como “impacto cinético”).

Isso torna o DART uma espécie de teste para uma manobra potencialmente para salvar o planeta. Ao longo do próximo ano, a sonda irá ligar seus propulsores de íons e lentamente ganhar velocidade enquanto faz seu caminho em direção ao par de asteróides. O encontro violento está programado para ocorrer em setembro de 2022, a cerca de 15.000 milhas por hora. “É como ir de Nova York a Los Angeles em menos de um piscar de olhos”, disse Denton Gibson, dos serviços de lançamento da NASA, durante a transmissão ao vivo.

A NASA prevê que a queda será forte o suficiente para ajustar o período orbital de Dimorphos em alguns minutos. Os cálculos mostram que o impacto trará Dimorphos para mais perto de Didymos e os telescópios baseados na Terra serão capazes de captar a mudança incremental. Isso significa que não teremos confirmação do sucesso do DART até algum momento na segunda metade de 2020.

Os resultados informarão os futuros protetores planetários sobre a melhor forma de evitar ou se proteger contra uma rocha perigosa – algo que os dinossauros poderiam ter usado 66 milhões de anos atrás. No espaço, mesmo pequenos toques podem causar grandes mudanças nas trajetórias, então, enquanto pudermos detectar as rochas (e isso é outra coisa), devemos ser capazes de empurrá-las para fora da rodovia cósmica para a Terra.

Especificações da nave espacial

O DART é bastante simples. É uma caixa de metal relativamente barata com dois painéis solares extensíveis para alimentação, uma única câmera e um satélite menor, ou CubeSat, que será implantado imediatamente antes do impacto. O número limitado de ferramentas faz sentido, já que a espaçonave está condenada a morrer em uma missão suicida.

Aqui estão alguns detalhes sobre a espaçonave DART:

Custo: $ 308 milhões.

Peso: 1.345 libras (610 kg) no lançamento / 1.210 (550 kg) libras no impacto.

Dimensões da caixa: 3,9 por 4,3 por 4,3 pés (1,2 por 1,3 por 1,3 metros).

Dimensões do painel solar: 27,9 pés cada (8,5 metros).

Instrumentação extra: câmera DRACO e um CubeSat.

Motor: tecnologia de propulsão iônica / propulsores de xenônio.

Enquanto a carga útil da espaçonave DART é hiper-mínima, a programação da equipe por trás do curso é altamente avançada. Isso porque a pequena e corajosa nave vai se comportar de forma autônoma durante toda a missão.

Que ciência o DART está fazendo?

As ferramentas da espaçonave podem ser poucas, mas são essenciais. O dispositivo Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical Navigation, ou DRACO, é uma câmera de ultra-alta resolução que pode medir o tamanho, a forma e a composição geológica dos asteróides em sua vizinhança.

O DART também possui um semicondutor de óxido metálico e processador de imagem que ajudará a espaçonave a determinar o posicionamento preciso de Dimorfos e transmitir informações de volta à Terra em tempo real por meio de uma antena conectada à máquina.

Além disso, o DART será armado com um kit de ferramentas de navegação com codificação direcional de última geração, incluindo o star tracker, que é minha ferramenta favorita da NASA, para garantir que atinja Dimorphos no momento certo – ding, ding : o ponto de verificação de 7 milhões de milhas (11 milhões de quilômetros). Dez dias antes de o DART atingir seu destino, ele enviará seu CubeSat. Essa ramificação preservará a crônica do impacto cinético muito depois que o DART se transformar em escombros.

O DART cumprirá sua função até o final. A NASA espera captar os detalhes suculentos da colisão antes, durante e depois do impacto, então “em seus momentos finais”, diz a visão geral da Universidade Johns Hopkins, “a câmera DRACO do DART ajudará a caracterizar o local do impacto, fornecendo imagens científicas de alta resolução do superfície de Dimorphos. “

Então: boom.

John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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