A NASA quer defender a Terra dos asteróides – por isso está lançando uma espaçonave em uma

A decolagem do DART está programada para 1h21, horário do leste dos EUA, em 24 de novembro

No final da noite, a NASA está lançando uma espaçonave do tamanho de uma geladeira, enviando-a em um curso intensivo com um asteróide em 2022 – e é tudo de propósito. Esta autodestruição intencional nos dirá se bater uma espaçonave contra um asteróide é o suficiente para salvar a Terra no futuro, se uma rocha espacial massiva estiver vindo em nossa direção.

A missão é chamada de DART, ou Double Asteroid Redirect Mission, e seu objetivo está no nome. A espaçonave vai tentar redirecionar um asteróide no espaço pela primeira vez. A ideia é muito simples: o DART vai se chocar contra o objeto que se move a cerca de 15.000 milhas por hora, transferindo seu momentum para o asteróide. Esta batida no corpo deve ser o suficiente para desviar o asteróide de seu caminho original em uma fração de 1 por cento. O asteroide que o DART está mirando não representa nenhuma ameaça para a Terra e não há nada que a missão possa fazer para mudar isso. A NASA só quer ver se bater em uma rocha espacial bem antes do tempo poderia mudar sua direção o suficiente para que, a longo prazo, ela passasse voando por um planeta com segurança, em vez de atingi-lo.

Fazer um asteróide impacta um desastre natural evitável

É um tipo de técnica que não poderíamos realmente ter considerado 30 anos atrás, mas com os avanços recentes da tecnologia, pode ser apenas uma opção para salvar o planeta um dia. “Temos a capacidade, com a tecnologia atual, de sermos capazes de pelo menos começar a causar impactos de asteróides em um desastre natural evitável”, disse Tom Statler, cientista do programa DART na NASA.

Defesa planetária

Uma parte significativa da carga geral da NASA é o conceito de defesa planetária: proteger a Terra de asteróides ou outros objetos espaciais que podem cruzar o caminho com nosso planeta. É também a parte da missão da NASA que parece capturar mais a imaginação do público e de Hollywood. Filmes como Armageddon e Deep Impact previram várias maneiras de a NASA tentar impedir um asteróide ou cometa que se dirige para o nosso planeta. Ambos os filmes, no entanto, mostram humanos viajando para a rocha espacial que causaria nossa desgraça iminente – um cenário que provavelmente nunca aconteceria por causa da imensa complexidade e problemas de segurança que tal missão representaria.

ainda é possível que possamos ser surpreendidos um dia

No Armagedom, a humanidade descobre um asteróide do tamanho do Texas a apenas 18 dias de atingir o planeta. Um aviso tão curto para um asteróide destruidor de planetas também é improvável, já que a NASA está em constante busca por essas rochas. No momento, nossos maiores caçadores de asteróides são os dois telescópios Pan-STARRS em Haleakala, no Havaí, que vasculham o céu em busca de asteróides que ainda não encontramos. Uma vez que as rochas são localizadas, os cientistas podem descobrir seus caminhos ao redor do Sol para ver se eles podem se cruzar com o nosso planeta. Até agora, não há asteróides que saibamos que representem um perigo nos próximos 100 anos, e encontramos a maioria dos maiores que podem causar devastação global.

A trilha de vapor deixada pelo meteoro de Chelyabinsk

No entanto, ainda é possível que possamos ser surpreendidos um dia. A NASA acredita ter encontrado apenas cerca de 40 por cento de todos os asteróides próximos à Terra com mais de 140 metros, ou 460 pés, de diâmetro – aqueles que fariam uma destruição impensável se atingissem uma área povoada. E já fomos surpreendidos por rochas espaciais perigosas antes. Em 2013, um meteoro do tamanho de uma casa explodiu nos céus de Chelyabinsk, Rússia, sem qualquer aviso, causando uma explosão semelhante a 440.000 toneladas de TNT e ferindo mais de 1.600 pessoas.

O meteoro Chelyabinsk foi pensado para ter apenas 18 metros, ou 60 pés, e ainda assim causou grandes danos. É por isso que a NASA está realmente ansiosa para encontrar asteróides com entre 140 e 150 metros de largura. O impacto de um deles pode levar a vítimas em massa, crises de refugiados, instabilidade política, interrupções na cadeia de suprimentos e muito mais. “Se o impacto fosse em uma área povoada ou em um centro de tecnologia, isso poderia ser muito grave”, diz Statler. “Mesmo se os efeitos diretos fossem muito localizados, eles poderiam ter efeitos mundiais.”

O cutucão

Para evitar esse cenário de pesadelo, os cientistas lançaram muitas ideias diferentes. Alguns sugeriram enviar dispositivos nucleares ao espaço para destruir um asteróide perigoso ou explodir perto dele para criar uma onda de choque que o tiraria do curso. No entanto, lançar armas nucleares no espaço é difícil de navegar, considerando que seu uso no espaço é proibido pelo direito internacional. Além disso, é incrivelmente difícil explodir asteroides, que normalmente se movem pelo espaço a mais de 40.000 milhas por hora.

Os cientistas da NASA pensam que simplesmente cutucar um asteróide quando ele ainda está relativamente longe de nós é uma solução mais fácil. Mas a NASA nunca tentou empurrar um asteróide para fora de seu curso antes. Com a missão DART, a agência espacial está começando pequena. A missão está indo em direção a um asteróide chamado Didymos, que tem cerca de 2.500 pés de largura ou aproximadamente a altura do Burj Khalifa, o edifício mais alto do mundo em Dubai. Mas esse não é o alvo final da espaçonave. O DART vai realmente se espatifar em um asteróide lunar que orbita ao redor de Didymos, chamado Dimorphos, que tem cerca de 525 pés, ou 160 metros de largura. A colisão vai transferir impulso suficiente para mudar a órbita de Dimorphos em torno da rocha maior.

Imagens de radar de Didymos e seu lunar tiradas em 2003.

O problema, porém, é que nunca vimos Dimorfos antes. Nós apenas sabemos que ele está orbitando ao redor de Didymos porque ele passa periodicamente na frente do asteróide, diminuindo ligeiramente a luz refletida na rocha maior. Com base nesse escurecimento, os cientistas sabem o tamanho aproximado do moonlet e o tempo que leva para orbitar Didymos. A espaçonave DART – que pesará 550 kg ou 1.210 libras no impacto e tem o formato de uma grande caixa – deve mudar o tempo que Dimorphos leva para orbitar Didymos em pelo menos 73 segundos, se não vários minutos, após bater no moonlet . É um processo que levará à destruição completa do DART, o que Statler chama de “evento de fragmentação extrema”.

Mas nós realmente não tenho idéia que tipo de asteróide que vamos encontrar quando chegarmos lá, o que cria incerteza sobre exatamente o que vai acontecer com Dimorphos. Na verdade, o asteróide é tão pequeno e escuro que os engenheiros da missão DART pode não vê-lo até a apenas uma hora antes de estourar a nave espacial.

realmente não temos ideia de que tipo de asteróide encontraremos quando chegarmos lá

“O pensamento agora é que ele é feito da mesma coisa que o asteróide principal, mas não temos nenhuma prova real disso porque não sabemos nada sobre a lua,” Elena Adams, a engenheira de sistemas de missão DART no Laboratório de Física Aplicada John Hopkins, disse ao The. Com base em missões anteriores a asteróides, a NASA está percebendo que as superfícies de alguns asteróides são muito fluidas e quebráveis, quase como líquidos. Não se sabe como esse tipo de material responde ao impacto de uma espaçonave como o DART.

A boa notícia é que devemos ver a destruição do DART. Pouco antes do impacto, a espaçonave principal lançará uma pequena espaçonave do tamanho de uma caixa de cereal que passará por Dimorphos três minutos após o impacto e registrará a pluma resultante do choque. Dessa forma, teremos certeza de que o DART fez seu trabalho.

Funcionou?

Medir uma ligeira mudança no caminho de um asteróide não é tarefa fácil. Mas a NASA tem um plano para isso. Nos dias e semanas após a morte do DART, os astrônomos usarão telescópios para observar Didymos e Dimorphos, observando como o moonlet escurece periodicamente o asteróide principal. Se o tempo de escurecimento muda com o tempo, isso significa que a órbita do moonlet foi alterada e o DART fez seu trabalho.

Para uma visão mais detalhada de como o DART afetou o sistema Didymos, a Agência Espacial Europeia lançará uma espaçonave chamada Hera em 2024 que se encontrará com o par binário em 2026. A missão fará um levantamento completo do sistema para mapear os DARTs impacto.

Foguete Falcon 9 da SpaceX na Califórnia, com DART no topo

Se o DART for um sucesso, transmitindo apenas uma pequena mudança na órbita de Dimorphos, isso pode dar início a discussões sobre como lidar com um asteróide perigoso no futuro. Talvez pudéssemos depositar um monte de espaçonaves parecidas com o DART no solo, prontas para serem lançadas quando encontrarmos um asteróide vindo em nossa direção. “É uma ampla discussão, dentro e fora do governo, para descobrir o quão preparados queremos estar?” diz Statler.

Antes que isso aconteça, o DART tem que encontrar seu destino, e tudo isso começa com um lançamento. A espaçonave está programada para decolar em cima de um foguete SpaceX Falcon 9 saindo da Base da Força Espacial de Vandenberg, na Califórnia, às 01h21 (horário de Brasília) na quarta-feira, 24 de novembro. Para a equipe da missão, é um momento agridoce quando eles se despedem de sua espaçonave, enviando-a em direção ao seu destino. Mas também é uma experiência muito legal. “Quero dizer, com que frequência você consegue derrubar uma espaçonave de US $ 250 milhões, certo?” Adams diz. “Não muito frequentemente.”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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