Aptera e seu carro solar estão de volta dos mortos

E assim é o programa do governo que o matou

Uma década atrás, uma pequena startup de veículo elétrico morreu. Mas agora ele está de volta dos mortos – e também o programa do governo que ajudou a matá-lo.

Essa empresa zumbi, chamada Aptera, está mais uma vez tentando convencer as pessoas a ter uma ideia curiosa: um veículo elétrico de três rodas ultraeficiente, movido, em parte, por painéis solares. E como uma sequência ruim, um dos vilões da primeira rodada também está de volta: o programa de Fabricação de Veículos com Tecnologia Avançada do Departamento de Energia. O mesmo programa que notoriamente salvou Tesla de um colapso precoce também ajudou a desferir um golpe mortal em Aptera e em uma série de outras startups ao longo do caminho.

Aptera não é a única startup de EV que morreu em busca de dinheiro do governo em um mundo pós-recessão. Na verdade, um deles – Fisker Automotive – pegou o dinheiro e ainda desmaiou. Mas Aptera é o único até agora a andar entre nós mais uma vez. Ele ainda tem seus fundadores originais no comando.

Agora, esta empresa morta-viva se encontra em um mundo muito diferente, cheio de otimismo – e muito dinheiro – para o lançamento de veículos elétricos. Mas uma coisa é a mesma: o escritório que dirigia os programas de empréstimo do DOE está de volta. E Aptera está pronto para outro tiro.

Steve Fambro e Chris Anthony fundaram a Aptera em 2006, dois anos antes de a Tesla começar a vender seu primeiro carro elétrico, o Roadster. A dupla surgiu com uma visão idealista do que se deve ser: algo leve, ultraeficiente e futurista.

Era o tipo de ideia otimista que era popular na época na indústria de tecnologia. O carro deles era elétrico e, portanto, não emitia emissões. Os painéis solares na parte superior possibilitaram coletar eletricidade do sol para alimentar o sistema climático. Era relativamente leve e tinha apenas três rodas, o que significa que não ocupava mais espaço do que o necessário – praticamente um sacrilégio em um mundo pré-recessão cheio de SUVs.

O Aptera original foi rejeitado por Detroit, mas encontrou apoio no Vale do Silício

Houve também o que parecia ser uma grande oportunidade. A General Motors arquitetou o veículo elétrico mais sério até hoje, o EV1. Não só abandonou o programa em favor de seus bebedores de gasolina, mas literalmente esmagou os EVs que pegou de volta dos proprietários. O Vale do Silício começou a treinar sua atenção na indústria de transporte como um lugar que estava pronto para a ruptura.

Algumas outras startups de EVs compartilhavam essa visão romântica dos EVs naquela época, gerando designs estranhos semelhantes. Mas mesmo entre seus pares, o EV do Aptera se destacou. A NBC chamou de “Jetson-like”. A General Motors o chamou de “veículo inovador”.

Embora Detroit tenha rejeitado, Aptera conquistou partes do Vale do Silício de qualquer maneira. O Google, por exemplo, apoiou-o por meio de seu braço filantrópico no valor de alguns milhões de dólares. O mesmo aconteceu com a incubadora de tecnologia Idealab. Parte do plano da Aptera dependia de seu veículo ser classificado como uma motocicleta para manter os custos baixos – exatamente o tipo de arbitragem regulatória que o Vale do Silício amava.

O protótipo original do Aptera em 2007.

Foto de Don Kelsen / Los Angeles Times via Getty Images

Toda essa atenção foi suficiente para ajudar o Aptera a convencer cerca de 4.000 pessoas a fazer depósitos de $ 500 até o final de 2008. Mas quanto mais perto o veículo do Aptera chegava da estrada, mais a empresa se afastava daquela visão original.

O novo conselho de administração pagou “uma quantia ridícula de dinheiro” para recrutar uma nova equipe executiva, Anthony disse ao The, e eventualmente escolheu um novo CEO de Detroit chamado Paul Wilbur em setembro de 2008. Fambro teve um papel reduzido como CTO da empresa como um resultado.

Em dezembro, logo depois que ele assumiu, o Departamento de Energia rejeitou o pedido da Aptera para o programa de empréstimo de Fabricação de Veículos com Tecnologia Avançada (ATVM). Os veículos elétricos ainda eram vistos mais como experimentos científicos do que como produtos comprovados, então o programa parecia uma das apostas mais seguras que uma pequena startup como o Aptera poderia fazer quando se tratava de financiamento. O mesmo programa acabou distribuindo muito dinheiro para a Tesla, Fisker Automotive e até mesmo para a Ford. Mas o DOE não estava avaliando veículos de três rodas.

Wilbur decidiu redesenhar o veículo do Aptera para aderir aos mesmos padrões para automóveis de passageiros, na esperança de convencer a nova administração de Obama a reconsiderar a rejeição. Além do redesenho, ele queria criar uma variante híbrida e um novo produto mais tradicional para ser projetado também: um carro com quatro rodas.

Quanto mais perto o veículo ficava da estrada, mais ele se afastava da visão

O DOE concordou em considerar veículos de três rodas para o programa ATVM em outubro de 2009. Naquele ponto, a Aptera estava simultaneamente redesenhando seu veículo principal, desenvolvendo uma opção de quatro rodas e avançando no processo de solicitação de empréstimo da ATVM.

Os esforços da Aptera para arrecadar dinheiro externo foram paralisados ​​em 2010. Nesse ponto, Wilbur tinha basicamente apostado toda a empresa no apoio do governo. O programa ATVM era sua última esperança.

Ele quase acertou em cheio. A Aptera conseguiu um compromisso do DOE de $ 150 milhões em 2011 – com a condição de que a startup arrecadasse $ 80 milhões no mercado privado. Wilbur e sua equipe traçaram um caminho no asfalto da Sand Hill Road. Mas o cenário de financiamento privado estava seco para startups automotivas, especialmente com gigantes como a General Motors tendo falido. A Aptera encerrou o ano de 2011 e vendeu todos os seus ativos.

Fambro e Anthony já haviam partido. Relatórios da época diziam que eles foram forçados a sair do conselho, embora Anthony afirme que deixou a empresa para abrir a empresa de baterias Flux Power em 2009. Fambro foi oficialmente encerrado no início de 2010, e Anthony admite agora que “ficou frustrado muito mais rápido do que Steve . ”

Uma versão renovada do veículo do Aptera depois que Paul Wilbur assumiu como CEO em 2008.

Foto de Sandy Huffaker / Bloomberg via Getty Images

“Tínhamos um veículo voltado para a produção pronto. E, infelizmente, os planos de produção dependiam do empréstimo do Departamento de Energia ”, lembra Anthony. “Steve e eu tínhamos deixado o Aptera, e a nova equipe de gestão não conseguiu aquele empréstimo do Departamento de Energia, então eles realmente não tinham nenhum caminho a seguir. A economia estava desmoronando e as pessoas simplesmente não estavam dispostas a colocar dinheiro em ideias esotéricas. ”

O programa ATVM tornou-se uma “pílula venenosa”

Um ex-funcionário da Aptera, que obteve anonimato para falar livremente sobre o colapso da empresa, disse que o empréstimo era uma “pílula venenosa” para a startup. “Os empréstimos do DOE foram a pior coisa que aconteceu à indústria de EV no período de 2009-2010”, disseram eles. “Tornou-se o único teste decisivo para saber se você era uma empresa de veículos elétricos viável.”

Aptera não estava sozinho – até a próxima empresa de Anthony foi atingida. A Flux Power estava desenvolvendo baterias para serem usadas em outros veículos, mas sem acesso a financiamento, muitas delas morreram. “O programa de empréstimo da ATVM também estragou o Flux [Power]”, diz ele.

O Departamento de Energia concedeu um empréstimo vital para a Tesla, bem como bilhões de dólares para grandes montadoras como a Ford e a Nissan. Mas quando startups como a Fisker Automotive e a empresa de energia solar Solyndra deixaram de pagar as suas, o programa parou. Não deu nenhum dinheiro novo desde então, apesar de já haver mais de $ 40 bilhões apropriados. O programa ATVM sozinho responde por uma fatia de US $ 17,7 bilhões.

“Acho triste que US $ 17 bilhões estejam acumulando poeira”, diz Anthony.

“Após o término do primeiro Aptera, tentei simplesmente descartá-lo da minha mente”, explicou Fambro em uma chamada da Zoom no final de dezembro. Poucas semanas depois de deixar a Aptera em 2010, Fambro disse que já tinha um termo de compromisso para sua próxima empresa. Ele passou os anos seguintes desenvolvendo fazendas hidropônicas avançadas e administrando um fundo de tecnologia limpa para a família real em Abu Dhabi, mas ficou perto de Anthony. “Steve e eu sempre pensamos que seria ótimo ressuscitar o Aptera”, diz Anthony.

Nesse ínterim, o Aptera estava sendo despojado de peças. Os investidores da startup – Idealab, empresa de energia NRG, Google e outros – venderam a propriedade intelectual da Aptera em dezembro de 2011. A Aptera também leiloou todos os seus outros ativos em uma liquidação, como ferramentas elétricas, torres de computador e até mesmo os sinais no Carlsbad, sede da Califórnia. A montadora chinesa Zhejiang Jonway venceu a guerra de licitações pelos veículos, equipamentos e ferramentas da startup, e IP, e então esses foram para a China.

Zhejiang Jonway finalmente tentou em 2013 criar outra empresa independente chamada Aptera USA que faria versões a gás do carro nos Estados Unidos. Não está claro se um novo Aptera USA foi incorporado após o anúncio de Zhejiang Jonway. A empresa chinesa nem mesmo entrou com um pedido de aquisição da propriedade intelectual da Aptera junto ao Escritório de Patentes e Marcas dos Estados Unidos, de acordo com o banco de dados do governo.

A empresa chinesa que comprou os restos do primeiro Aptera nunca fez muito com eles

Isso deixou Anthony e Fambro com espaço para ressuscitar sua visão original. “Não parecia haver nenhum obstáculo real para reiniciar o negócio só porque ele havia ficado inativo por tanto tempo”, diz Anthony.

A dupla decidiu reanimar o Aptera em 2019. Veículos elétricos não eram mais ideias para feiras de ciências. A Tesla estava no meio de um ano recorde na época antes de se tornar a montadora mais valiosa do planeta, e os mercados financeiros começaram a jogar bilhões de dólares em empresas que trabalhavam com veículos elétricos. Outras startups tinham até mesmo assumido a missão original do Aptera de tentar fazer um EV comercial movido a energia solar.

Desta vez, porém, o novo Aptera quer levar a ideia muito mais longe, já que afirma que os painéis solares do veículo podem fornecer até 72 km de alcance por dia – ultrapassando simplesmente o ar condicionado.

Há mais de três metros quadrados de células fotovoltaicas no telhado que são quase duas vezes mais eficientes do que as usadas pelo Aptera original, diz Anthony. Essa capacidade, combinada com uma bateria de 100 kWh e um formato que produz quantidades extremamente baixas de resistência aerodinâmica, pode fazer com que alguns proprietários nunca tenham que conectar o novo veículo para carregar, de acordo com Aptera. A inicialização se refere ao carro como tendo um alcance de 1.600 quilômetros e, por sua vez, se refere a ele como o “primeiro veículo solar sem carga do mundo”.

Essas são afirmações surpreendentes para qualquer empresa, quanto mais para uma startup. Quando pressionado, Anthony admite que Aptera está pintando um quadro rosado, mesmo para aqueles que têm a sorte de aproveitar o sol do sul da Califórnia.

O novo Aptera está fazendo algumas afirmações ousadas

“Se você tem um emprego em algum lugar com estacionamento aberto e pode estacionar [o veículo] no meio desse estacionamento e tomar muito sol, [você ficará] muito feliz com a quantidade de energia que você criado naquele dia ”, diz ele.

O novo veículo Aptera também apresenta acabamentos mais modernos. Há uma grande tela sensível ao toque estilo Tesla no painel. Ele usará motores nas rodas para economizar espaço e peso. Terá um preço atraente, entre $ 26.000 no segmento inferior e mais próximo de $ 50.000 no segmento alto – outra grande promessa.

Anthony e Fambro não se limitaram a ajustar a tecnologia, no entanto. Eles também mudaram a forma como estão financiando seus esforços. Eles inicialmente recorreram a um site de crowdfunding conhecido como WeFunder em 2019, que permite que as pessoas contribuam para a empresa em troca de pequenas participações acionárias. A Aptera arrecadou cerca de US $ 200.000 em 2019 no WeFunder e quase dobrou esse número em 2020. Então, eles juntaram algum financiamento privado e fecharam uma rodada de financiamento da Série A de US $ 4 milhões no início de 2021.

Em março, a Aptera entrou com um processo na Securities and Exchange Commission para levantar mais US $ 50 milhões, novamente com uma combinação público-privada. Mas desta vez, os investidores de varejo terão que acessar o site da Aptera; o aumento não será feito em uma plataforma de crowdfunding. “Esperamos conseguir levantar $ 20 milhões o mais rápido possível para que possamos colocar as rodas em movimento e entrar em produção”, diz Anthony.

Mais do que tudo, essa abordagem híbrida para financiar o novo Aptera é sobre uma coisa: Anthony e Fambro querem manter o poder desta vez. “É muito importante para Steve e eu ter certeza de manter o controle da empresa para que possamos construí-la de maneira sensata”, diz Anthony.

O novo secretário de energia de Biden reviveu imediatamente o programa de empréstimo do DOE

Conforme a Aptera começou a falar sobre seus planos de financiamento mais publicamente, entretanto, houve uma série de anúncios do próximo governo Biden. A ex-governadora de Michigan, Jennifer Granholm, que ajudou a intermediar o resgate da indústria automobilística da era da recessão, foi contratada para administrar o Departamento de Energia. E uma de suas primeiras ações foi reativar o escritório de programas de empréstimos.

Os programas de empréstimo do DOE estiveram “um pouco moribundos nos últimos anos”, disse ela à Associated Press, mas é “uma ferramenta incrível”. Granholm disse que trabalhará para simplificar o processo também, para que seja mais fácil para as empresas se inscreverem do que era quando o Aptera deu seu primeiro tiro.

Fambro e Anthony esperavam algo assim; na verdade, eles já haviam contratado um lobista e gastado dezenas de milhares de dólares. Anthony diz que eles estão buscando um empréstimo na faixa de US $ 100 milhões a US $ 150 milhões, mas que não será necessário no curto prazo. Anthony diz que eles provavelmente usariam o dinheiro para fazer um veículo Aptera de quatro rodas – algo que também está de volta na mira da empresa depois dos problemas que causou há uma década.

As prioridades podem ter mudado, mas ainda é muito o que fazer para uma startup. Os fundadores da Aptera têm um estranho e empolgante veículo de três rodas movido a energia solar; eles estão pensando em projetar um carro normal; e eles estão mais uma vez atrás de financiamento federal. Pelo menos a paisagem mudou totalmente.

“Estou amarradão. Honestamente, acho que a primeira vez para nós foi quase como se o cosmos estivesse nos treinando para essa época ”, disse Fambro. “Somos mais fortes. Estamos mais bem preparados. Temos muita experiência em nosso currículo, você sabe, globalmente. E então eu acho que estamos muito mais prontos para isso agora do que estávamos da primeira vez. ”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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