Buy Nothing explodiu no Facebook – agora quer uma plataforma própria

Um novo aplicativo espera ser uma plataforma independente para os populares grupos Buy Nothing

Na mesma semana, Katylin viu uma banana e um barco doados entre vizinhos, sem compromisso. Em seu grupo local Buy Nothing em Seattle, os vizinhos compartilham o que têm para dar – férias, papel de embrulho, ingressos para a sinfonia, acomodações do Airbnb – para quem quiser ou precisar.

Esta é a essência de um grupo Buy Nothing: em vez de jogar fora o que você não precisa ou comprar algo que você faz, tente oferecê-lo ou perguntar aos seus vizinhos primeiro. A troca e o comércio são proibidos, e os usuários são obrigados a dar e receber livremente. Tudo dado vale o mesmo, não importa o valor percebido. Bicicletas e barcos estão listados ao lado de fiapos de secador e fezes de frango.

“A banana e o barco são apenas presentes – são uma maneira de se conectar com seus vizinhos”, diz Katylin. “Na verdade, eles são iguais.”

Existem 7.000 comunidades individuais do Buy Nothing em 44 países, desde um grupo da Chinatown de Nova York até um subúrbio de Reykjavík na Islândia.

O Projeto Buy Nothing é uma rara história de sucesso de construção de comunidade digital no Facebook que floresce offline. Fundado em 2013, o projeto cresceu organicamente, principalmente por meio de grupos fechados no Facebook, e depois explodiu em popularidade durante a pandemia, agora contando com mais de 5 milhões de membros. Existem 7.000 comunidades individuais do Buy Nothing em 44 países, desde um grupo da Chinatown de Nova York até um subúrbio de Reykjavík na Islândia.

Depois de tanto sucesso, o Buy Nothing agora enfrenta um dilema: deixar o Facebook para trás. A plataforma permitiu que os grupos Buy Nothing se espalhassem pelo mundo e conectassem facilmente os vizinhos com bens excedentes. Mas também apresenta um número crescente de problemas, desde moderar comunidades dispersas e desconectadas até alcançar pessoas além dos muros da rede social altamente controversa.

Para resolver esses problemas, o Buy Nothing Project lançou um aplicativo móvel próprio em novembro, que eles esperam que seja uma opção mais sustentável a longo prazo, à medida que continua a crescer. Os cofundadores do projeto Liesl Clark, Rebecca Rockefeller e os novos parceiros de negócios Tunji Williams e Lucas Rix formaram uma corporação de benefício público, ShareThing, em 2021 e arrecadaram dinheiro de amigos e familiares para financiar o desenvolvimento do aplicativo. Depois de anos sendo abordados por potenciais investidores, Clark e Rockefeller finalmente se sentiram prontos para começar a construir sua própria plataforma.

Os usuários são incentivados a pedir aos vizinhos coisas de que precisam.

O aplicativo tenta resolver dores de cabeça e soluços com os quais moderadores e líderes lidaram ao usar o Facebook. Como a maioria dos grupos existe no Facebook, mesmo saber quantos membros da comunidade Buy Nothing existem é uma tarefa hercúlea. Voluntários como Katylin devem contar manualmente os números de membros usando uma planilha, registrando a contagem de membros para cada um dos milhares de grupos. Os administradores de grupos devem passar pelas etapas de criação de grupos, adição manual de novos membros e definição de limites geográficos antes que as pessoas possam começar a presentear e receber itens.

Mas pedir a 7.000 grupos para experimentar uma nova plataforma apresenta seus próprios problemas. Embora os milhares de grupos Buy Nothing sigam o mesmo manual e princípios orientadores, na prática cada um é responsável por si mesmo. Diferentes administradores têm diferentes regras de engajamento. Por exemplo, os grupos do Facebook estabelecerão os limites exatos de onde você deve morar para ingressar na comunidade, mas alguns moderadores permitem que pessoas que trabalham ou estudam na área participem ou que estão um pouco fora dos limites do bairro. Alguns administradores desenvolveram eventos comunitários regulares no bairro que podem não existir em uma área próxima.

O aplicativo dissolve essas comunidades claramente definidas, criando uma experiência um tanto sem fronteiras com o usuário individual no centro. Em vez de estar em uma rede para sua cidade ou bairro, o aplicativo usa as preferências de localização e distância de uma pessoa para criar um raio com outros usuários próximos. O papel dos administradores também é redefinido – no Facebook, eles são responsáveis ​​até pelas tarefas mais tediosas, como solucionar problemas de tecnologia. No aplicativo, quem faz um curso de treinamento pode se tornar um “construtor de comunidades”, cujo trabalho é modelar as melhores práticas e facilitar a atividade.

O aplicativo BuyNothing cria uma experiência sem fronteiras em vez de limites claramente definidos que os grupos do Facebook têm.

Este período intermediário, Clark admite, é um pouco agridoce e estranho. Comunidades prósperas podem se sentir ameaçadas por mais um espaço com a mesma missão.

“Às vezes, as pessoas sentem que só há espaço para um grupo”, diz Clark. “Mas acho que se fizermos isso repetidamente e praticarmos, nem precisaremos de um aplicativo, nem precisaremos de grupos do Facebook. Nós só vamos fazer isso na vida real.”

Até agora, a maioria dos usuários do Buy Nothing parecem estar onde estão: o aplicativo tem apenas 166.000 downloads no final de dezembro, embora Clark diga que está crescendo 5% semana a semana.

Eddie Chang, moderador de um grupo Buy Nothing no Upper East Side de Nova York, diz que alguns administradores acham que a adição do aplicativo pode complicar desnecessariamente um sistema que já estava funcionando bem. A expansão do projeto requer dinheiro para cobrir os custos crescentes, potencialmente colocando-o em uma situação difícil se o financiamento secar.

“Você já tem um produto muito rico que criou e tem pessoas que têm a pele no jogo como donas de suas próprias comunidades individuais dentro dessa organização guarda-chuva”, diz ele. “Se [as doações] secarem e você for pago por outro meio, como isso muda a filosofia?”

Embora a compra e a venda não sejam permitidas no universo Buy Nothing, o dinheiro é uma questão-chave neste novo capítulo. Embora a participação seja gratuita, Clark diz que quaisquer custos associados ao projeto – desde a criação de recursos para o público até a contratação de desenvolvedores – foram cobertos desde o primeiro dia por ela e pela cofundadora Rebecca Rockefeller. (Em dezembro, o site Buy Nothing apresentou pela primeira vez um banner pedindo aos apoiadores que considerassem contribuir.)

As letras miúdas atualmente permitem que os administradores tenham um “pote de gratidão”, e Clark diz que gostaria de ver os voluntários compensados ​​pelo tempo e pelas habilidades que já dedicaram a manter os grupos à tona. Mas o tema da compensação às vezes tem sido controverso, com muitos administradores profundamente contra ele.

“Preciso gastar 40 horas por semana nessa coisa? Não, eu não. Mas é um trabalho de amor.”

“Acho que existem os puristas que acreditam que um empreendimento como esse deveria ser gratuito”, diz Clark. “Gerenciar isso é em tempo integral e mais… Não podemos ganhar a vida e simplesmente doar todo o nosso tempo. Precisamos alimentar nossas famílias”.

Chang, o administrador do grupo Upper East Side, não acredita que deva ser pago pelo trabalho que faz. Ao contrário de grupos comunitários semelhantes que permitem conteúdo patrocinado, Chang acredita que, sem dinheiro mudando de mãos, o Buy Nothing pode permanecer um espaço seguro e livre de influências. A recompensa, diz ele, é conhecer e construir relacionamentos com as pessoas ao seu redor.

“Preciso gastar 40 horas por semana nessa coisa? Não, eu não”, diz ele. “Mas é um trabalho de amor.”

O meio termo para as comunidades tem sido tentar manter o grupo do Facebook e o aplicativo ativos, uma opção que Clark e outros cofundadores do projeto incentivam se fizer sentido para o grupo. Administradores como Chang sugerem que os membros experimentem o aplicativo ou itens de crosspost e perguntem. Pelo que ele viu, a maioria dos administradores não diz nada sobre o aplicativo ou facilita a atividade em ambas as plataformas.

“Estamos tentando adotá-lo”, diz Chang. “Ainda não estamos tirando o que estamos tirando do grupo, então não é totalmente adotado. Ainda está nos primeiros dias.”

“No aplicativo, terei que ensinar às pessoas que a água está boa. Você ainda não conhece todos os seus vizinhos.”

Outros administradores como Katylin estão entusiasmados por começar a transição do Facebook para algo personalizado para a missão Buy Nothing. A mudança a ajudou a se preparar para deixar o Facebook, uma plataforma na qual ela passou inúmeras horas enquanto construía uma comunidade em que acredita.

“No aplicativo, terei que ensinar às pessoas que a água é boa”, diz Katylin. “Você ainda não conhece todos os seus vizinhos. Mas com o tempo, você provavelmente ficará confortável o suficiente para mostrar todos os lados de si mesmo que mostrou em seu grupo do Facebook.”

Uma nova plataforma de propriedade e operada por pessoas dedicadas ao Buy Nothing parece uma lousa em branco para construir, diz Clark. Por exemplo, ela diz que a ausência de fronteiras é uma tentativa de corrigir um fenômeno de limites de grupos do Facebook que recriou mapas históricos com linhas vermelhas. A liderança está considerando como seria ter participantes participando do projeto ou como a Buy Nothing poderia fazer parceria com municípios e estados em programas educacionais sobre esforços de reutilização e reciclagem.

Embora Clark tenha grandes esperanças de como o aplicativo pode evoluir no futuro, ela diz que quanto menos plataformas de mídia social forem necessárias para fazer esse trabalho, melhor. E embora ela ouça a apreensão de pessoas que se preocupam que ter outra plataforma possa diluir as comunidades existentes, Clark acredita que ambas podem prosperar – o ponto é que as pessoas estão expostas ao espírito de uma economia de presentes.

“O que queremos fazer é provocar mudanças comportamentais”, diz Clark. “Essa é a nossa agenda número um.”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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