Cientistas encontram evidências raras de outra superlua além do nosso sistema solar

Pode haver um planeta lá fora com um companheiro lunar como o da Terra.

Desde o início da década de 1990, os cientistas catalogaram milhares e milhares de exoplanetas à deriva além do nosso sistema solar. Um chove vidro em vez de água, outro está envolto não em uma, mas em duas atmosferas, e há até algumas sem estrelas âncoras, atravessando o cosmos sozinhas.

Ainda assim, ainda não confirmamos um exoplaneta com um companheiro de exolua, uma amizade semelhante à que existe entre nossa lua e a Terra. “As exoluas são muito mais desafiadoras”, disse David Kipping, astrônomo da Universidade de Columbia e líder do Cool Worlds Lab da instituição, em um comunicado. “Eles são terra incógnita.”

Mas, tendo estudado a presença desses objetos cósmicos na última década, Kipping avançou na busca. Em um artigo publicado quinta-feira na Nature Astronomy, ele e sua equipe encontraram evidências de uma exolua superdimensionada orbitando o exoplaneta Kepler 1708b, um gigante do tamanho de Júpiter que flutua a 5.500 anos-luz da Terra.

A descoberta, feita usando a espaçonave de caça ao planeta da NASA, Kepler, ocorre alguns anos após o primeiro avistamento de exolua de Kipping em 2017. Ele avistou uma lua do tamanho de Netuno possivelmente orbitando o planeta Kepler 1625b, que é tão massivo quanto Kepler 1708b. Essa está aguardando sua classificação formal de exoluas, então o campo da astronomia tecnicamente ainda é menos exolua.

Independentemente do extenso processo de verificação exigido de todos os possíveis sinais de exoplanetas, que inclui observações de telescópios espaciais, como as do Hubble, Kipping diz que a busca vale a pena. Ele lembra o ceticismo que cercou a busca de exoplanetas antes da confirmação do primeiro.

“Esses planetas são alienígenas comparados ao nosso sistema doméstico”, disse ele. “Mas eles revolucionaram nossa compreensão de como os sistemas planetários se formam.” Na mesma linha, finalmente provar a existência de exoluas pode ajudar os cientistas a entender a dinâmica dos sistemas planeta-lua e, um dia, até mesmo revelar o papel das luas no suporte e sustentação da vida.

Voltando à possível exolua recém-documentada de Kipping: é aproximadamente um terço menor que sua primeira concorrente. No entanto, ambos são provavelmente feitos de gás que se acumulou sob a força gravitacional que acompanha seu peso, diz ele. Eles também estão localizados relativamente longe de suas respectivas estrelas hospedeiras, outra razão pela qual Kipping acredita que são tão grandes. Essa distância significa que há menos gravidade presente para remover suas camadas.

“As primeiras detecções em qualquer pesquisa geralmente serão os esquisitos, os grandes que são simplesmente mais fáceis de detectar com nossa sensibilidade limitada”, disse Kipping.

Localizar exoplanetas, muito menos exoluas, é super difícil porque seus sinais só chegam aos astrônomos quando os globos cruzam a luz de sua estrela natal. Pense nisso como o código Morse aparecendo no espaço do ponto de vista da Terra, com cada ponto representando o planeta bloqueando a luz das estrelas.

Como as luas são muito menores que os planetas, é naturalmente mais difícil ver quando elas bloqueiam a luz das estrelas. O código Morse, em certo sentido, é mais fraco. Na verdade, é por isso que a descoberta de Kipping ganhou algum escrutínio – perceber que essas raras esferas estrangeiras não acontecem todos os dias.

“Pode ser apenas uma flutuação nos dados, seja devido à estrela ou ao ruído instrumental”, disse Eric Agol, astrônomo da Universidade de Washington que não esteve envolvido na pesquisa, em um comunicado.

Outros, no entanto, estão otimistas com os dados de exolua de Kipping. “Esta é a ciência no seu melhor”, disse Michael Hippke, um astrônomo independente na Alemanha que também não esteve envolvido na pesquisa, em um comunicado. “Encontramos um objeto intrigante, fazemos uma previsão e confirmamos o candidato à exolua ou o descartamos com observações futuras”.

John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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