Como Bunny, o cachorro, está apertando os botões dos cientistas

O cachorro falante mais famoso de TikTok inspirou pesquisas sérias

Como muitos donos de cães devotados, Alexis Devine passa horas todos os dias sentada em sua sala de estar conversando com seu cachorro, Bunny. O curioso é que Bunny “fala” de volta. Percorra a página TikTok de Devine e você verá um fluxo de vídeos que seguem o mesmo padrão. Bunny fica ao lado de uma coleção de botões no chão, levanta uma pata e pressiona. Os botões pré-gravados soam desligados na ordem em que ela os pressiona: “Mais, Scritches, agora.”

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As pessoas ficam fascinadas com Bunny e sua habilidade de “falar”. Ela tem 5 milhões de seguidores no TikTok, e os gostos de cada vídeo chegam a centenas de milhares. Existem vídeos de paródia no TikTok e piadas existenciais no Twitter sobre a sensibilidade de Bunny. Devine tem gostado das paródias. “A maioria dos memes são muito engraçados, eu arranco deles uma boa risada”, diz ela.

Junto com as demandas de Bunny por scritches, Devine, um artista e não especialista em ciência canina que se autoidentifica, responde a centenas de perguntas de humanos todos os dias. Uma pergunta persiste entre fãs e céticos: esse cachorro está realmente “falando”? Inspirados pelos vídeos de Bunny, os pesquisadores do Laboratório de Cognição Comparada da UC San Diego estão tentando descobrir. Eles não chegaram nem perto de uma resposta ainda, mas estão coletando muitos dados ao longo do caminho.

A jornada de Bunny começou quando Devine viu vídeos de Christina Hunger, uma fonoaudióloga que ensina sua cadela Stella a usar um quadro cheio de botões com palavras pré-gravadas neles. O quadro é um dispositivo de comunicação aumentativa e alternativa (AAC) – um termo genérico para ferramentas que vão desde quadros com símbolos até dispositivos geradores de fala – que normalmente é usado por pessoas não-verbais para se comunicar sem fala. Inspirada pela fome, Devine treinou Bunny diligentemente desde a infância e começou a configurar seu próprio sistema, um botão de cada vez. Bunny está agora com 15 meses de idade e seu sistema se expandiu para um tapete com mais de 70 botões.

Depois que os vídeos de Devine começaram a ganhar força no início da primavera, Federico Rossano, diretor do Laboratório de Cognição Comparativa da UC San Diego, começou a discuti-los com as pessoas de seu departamento. Eles começaram a planejar um projeto para estudar Bunny e outros cães como ela, que estão aprendendo a usar os botões. Eles esperam determinar cientificamente se os não-humanos podem realmente usar algo como a linguagem para se comunicar. Existem agora mais de 700 participantes, incluindo cães, gatos e até cavalos, e Rossano diz que o número crescente é quase certamente devido à popularidade de Bunny atraindo pessoas.

“Queremos ter certeza de que não estamos apenas obtendo clipes escolhidos a dedo.”

Cada participante recebe instruções sobre como configurar seus botões, começando com palavras como “fora” e “jogar”. As câmeras são constantemente apontadas para seus quadros personalizados, e essa filmagem é enviada para o laboratório, onde os pesquisadores vasculham e codificam o que veem. “Queremos ter certeza de que não estamos obtendo apenas clipes escolhidos a dedo”, diz Rossano.

Rossano e seus colegas planejam usar a filmagem para compreender diferentes aspectos da cognição e comunicação animal – não apenas se eles podem se comunicar usando algo como a linguagem, mas também como essa comunicação pode funcionar. Uma das primeiras coisas que eles observam é a rapidez com que os animais estão aprendendo a usar os botões. Isso significa coleta de dados básicos, como descobrir a velocidade com que um cão aprende a associar um botão que diz “fora” com sair. A esperança de Rossano é que, com um grande grupo de participantes diversos, eles possam começar a fazer conexões entre fatores como raça ou idade com a velocidade de aprendizagem.

Eles também estão observando o quanto os animais parecem exibir propriedades que geralmente são consideradas exclusivamente humanas, como deslocamento temporal e espacial ou a capacidade de fazer observações e formar narrativas. Quando Bunny pergunta “Onde, papai”, isso significa que ela tem uma sensação de deslocamento espacial, onde ela está ciente de “Papai” e reconhecendo que ele não está presente na sala com ela? Quando outro cachorro pressiona “Água, Fora”, isso é uma observação sobre a chuva ou é um pedido?

Não se sabe muito sobre como os cães podem conceituar o tempo

Uma das introduções recentes mais interessantes ao conselho de Bunny, a pedido de pesquisadores, foram palavras relacionadas a conceitos de tempo, incluindo “manhã”, “noite”, “ontem” e “amanhã”. Não se sabe muito sobre como os cães podem conceituar o tempo. Lisa Gunter, pesquisadora da Arizona State University que trabalhou com cães com ansiedade de separação, acha que os cães provavelmente têm um conceito de duração, “mas quem pode dizer como eles o descreveriam?”

A próxima etapa, prevista para o inverno de 2021, é enviar pesquisadores às casas dos animais para conduzir experimentos mais controlados. Os cães serão capazes de produzir os mesmos comportamentos aparentemente notáveis ​​com pesquisadores externos que costumam exibir para seus donos? Esses experimentos serão essenciais para tirar quaisquer conclusões sobre o quanto exatamente eles entendem.

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Quando Bunny pressiona “Settle, Sound, Ai”, ela pode estar usando uma nova sequência de palavras conhecidas para dizer a alguém para se acalmar ou pode estar pressionando uma série aleatória de botões enquanto o viés de confirmação de nossa parte faz o resto do trabalho . Até Devine diz que acha que a “fala” de Bunny é principalmente um condicionamento operante, em que Bunny fez uma associação entre pressionar um botão e algo acontecendo. Uma verdadeira compreensão da linguagem vai além de simples associações e envolve reunir combinações únicas de palavras em narrativas.

Bunny e sua coorte fazem parte de um longo legado de busca por comunicação e cognição humana em animais. Existem exemplos famosos de primatas não humanos como Kanzi, o bonobo que memorizou centenas de símbolos em um teclado especial. Existem também cães como Chaser, que podem lembrar os nomes de mais de 1.000 objetos. Os pesquisadores da UC San Diego estão menos interessados ​​em quantos símbolos ou palavras Bunny pode memorizar e mais em como seu vocabulário pode contribuir para uma comunicação significativa com os humanos.

Um dos casos mais infames de comunicação animal-humano é o de Clever Hans, o cavalo do século 20 que aparentemente poderia fornecer respostas a perguntas simples de matemática batendo o casco. Após uma investigação mais aprofundada, descobriu-se que Hans não estava fazendo nenhuma aritmética, mas sim lendo dicas sutis de quem o estava questionando para saber quando parar de bater.

“Há muito risco em fazer afirmações ousadas.”

Os pesquisadores têm medo de cair na armadilha do efeito Clever Hans. Rossano diz que os vídeos de Bunny são interessantes, “mas precisamos ter muito cuidado com o que achamos que está acontecendo. Há muito risco em fazer afirmações ousadas. ” Ele quer reunir o máximo de dados possível e, até que os experimentos determinem o quanto os humanos influenciam as ações de seus companheiros, ele não tirará nenhuma conclusão difícil sobre a capacidade de Bunny para a linguagem.

Mesmo que o pressionamento de botões de Bunny não seja exatamente uma comunicação robusta, Rossano acha que a pesquisa está no caminho certo em comparação com experimentos anteriores, onde animais foram retirados de seus habitats naturais. “Os cães são enculturados naturalmente, vivem com humanos”, diz Rossano. Essa conexão os torna assuntos particularmente úteis em pesquisas, especialmente quando estão sendo conduzidas em suas próprias casas.

Graças à nossa história compartilhada que remonta a milhares de anos, os cães já possuem uma compreensão significativa da comunicação e expressão humanas. “Isso é o que os torna realmente diferentes de fazer pesquisas com primatas ou qualquer tipo de pesquisa em que os animais não estejam intimamente envolvidos conosco”, diz Gunter. “A quantidade de tempo que os cães têm para apenas nos observar e aprender, acho que não pode ser subestimado.”

Como os cães estão aprendendo conosco o tempo todo e têm seus próprios meios de comunicação, Gunter teme que o entusiasmo por projetos como esse prejudique o relacionamento que já temos com os cães. “Não quero que isso diminua todas as maneiras fantásticas com que compartilhamos nossas vidas com os cães e como eles falam conosco o tempo todo sobre o que querem e como estão se sentindo.”

Mas Rossano acha que a comunicação interna dos cães – vocalizações não verbais, gestos, cheiradas – não é exatamente fácil de aprender para a maioria dos humanos, com exceção de treinadores experientes. Ele quer ver se os cães serão capazes de aprender e combinar palavras para comunicar melhor seus desejos e necessidades, com menos suposições por parte de seus humanos.

quanto tempo até o coelho o cão se torna autoconsciente e desenvolve ansiedade – lésbica funky (@jedwardofficial) 31 de outubro de 2020

Bunny (o cachorro da TikTok que usa um tampo para falar) é mais inteligente do que eu e eu não confio nela – Gabe Itch (@ineedahitta) 29 de outubro de 2020

Gunter acha que as reações exageradas das pessoas aos vídeos dos coelhinhos podem ser um reflexo de nosso nervosismo quando se trata de suprir totalmente as necessidades de nossos companheiros. Um cão com potencial para se comunicar conosco de uma nova maneira pode nos levar a aceitar que os animais “têm seus próprios pensamentos, desejos, necessidades, desejos”, diz ela. “Eu acho que provavelmente significa que vamos falhar às vezes.”

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“E mesmo que as pessoas tenham uma crise existencial por causa disso”, diz Gunter, “talvez isso signifique apenas que olhamos o mundo da perspectiva deles um pouco mais”.

Devine considera a perspectiva de Bunny com frequência, ao mesmo tempo que mantém um ceticismo saudável sobre o nível de compreensão de Bunny. “Eu não acho que ela entende da maneira que realmente entendemos”, diz ela. Mas ela ainda acha o processo envolvente para os dois, dizendo que os aproximou. Bunny usa seus botões o dia todo, mas se ela perder o interesse por eles, Devine diz: “Então é isso, tudo bem. É tudo sobre o nosso relacionamento. ”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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