Diante do colapso, o famoso Observatório de Arecibo será demolido

A falha de dois cabos principais selou o destino do observatório

O mundialmente famoso Observatório de Arecibo, em Porto Rico, conhecido por ajudar os cientistas a espiar o espaço profundo e ouvir ondas de rádio distantes, deve ser desativado e demolido depois que os engenheiros concluíram que a estrutura da instalação está em risco de colapso. Enquanto as equipes tentarão salvar algumas partes do observatório, a desativação encerrará o popular telescópio de 57 anos, que foi apresentado em vários filmes e programas de televisão.

A decisão foi tomada depois que dois cabos principais falharam nas instalações nos últimos meses, causando danos significativos ao observatório. A National Science Foundation (NSF), que supervisiona Arecibo, avaliou o impacto das quebras de cabo e descobriu que outros cabos da instalação também podem falhar em breve. Se alguns dos cabos restantes se quebrarem, os engenheiros temem que a plataforma suspensa de 900 toneladas acima da instalação possa desabar no icônico prato de 300 metros de largura de Arecibo. Também é possível que três torres circundantes, que têm mais de 300 metros de altura, possam tombar em qualquer direção, potencialmente atingindo o centro de visitantes ou outros edifícios próximos importantes.

“A segurança das pessoas é a nossa prioridade número um.”

Com essa ameaça iminente em mente, a NSF determinou que Arecibo não pode ser reparado com segurança sem arriscar a vida humana. Os engenheiros da agência evacuaram a instalação e criaram uma zona de exclusão de segurança ao redor dos espaços onde as pessoas poderiam estar em perigo se houvesse um colapso. Enquanto isso, os engenheiros estão trabalhando em um plano para desmontar a instalação com segurança, o que pode envolver o uso de helicópteros e talvez até demolições explosivas. “Esta decisão não é fácil para a NSF, mas a segurança das pessoas é nossa prioridade número um”, disse Sean Jones, diretor assistente da diretoria de ciências matemáticas e físicas da NSF, durante uma ligação com repórteres.

O Observatório de Arecibo tem sido uma parte crítica da comunidade científica no último meio século, permitindo aos cientistas observar objetos e eventos exóticos do espaço profundo, como pulsares e rajadas misteriosas de ondas de rádio distantes. Arecibo também tem sido uma ferramenta fundamental na busca de asteroides que orbitam perto da Terra, ajudando os astrônomos a encontrar objetos que poderiam representar uma ameaça ao planeta. Além disso, cientistas da Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) usaram Arecibo para pesquisar no céu transmissões de rádio no espaço profundo que poderiam vir de mundos inteligentes. Os espectadores de filmes também reconhecerão Arecibo por sua inclusão em filmes como GoldenEye e Contact.

Danos causados ​​pela falha do primeiro cabo auxiliar em agosto

Os últimos anos não foram gentis com Arecibo, no entanto. Em 2017, a instalação sofreu danos significativos quando o furacão Maria passou por Porto Rico, causando até US$ 14,3 milhões em reparos necessários. Então, em agosto deste ano, um cabo auxiliar, usado para sustentar a plataforma flutuante acima do telescópio, saiu de seu soquete e caiu, fazendo um buraco no prato gigante do observatório. Na época, a Universidade da Flórida Central, que administra Arecibo, interrompeu as observações com o telescópio e iniciou uma investigação, prometendo fazer reparos.

Enquanto os engenheiros trabalhavam para obter um cabo auxiliar de reposição, um segundo cabo principal se quebrou em 6 de novembro, também caindo no prato. O cabo, que estava preso na mesma torre do cabo auxiliar que falhou, causou danos adicionais à estrutura e aos cabos próximos. Os engenheiros da NSF fizeram uma avaliação completa das instalações após a segunda ruptura do cabo e descobriram que os cabos principais restantes, cada um pesando cerca de 15.000 libras, não eram confiáveis. Os cabos principais da Arecibo foram instalados décadas atrás, enquanto os cabos auxiliares foram instalados na década de 1990. “Todos os cabos principais, todos com décadas de idade e passando por tempestades, terremotos e umidade constante e forte, podem não ser mais capazes de suportar a carga para a qual foram projetados [para carregar]”, Ashley Zauderer, o programa diretor do Observatório de Arecibo na NSF, disse durante a chamada. Na verdade, a perda de apenas mais um cabo em uma das torres ao redor pode levar ao colapso descontrolado de todo o observatório.

O Observatório de Arecibo visto após a segunda falha de cabo

Relatos de um colapso iminente surgiram logo após a segunda falha do cabo, mas não estava claro se o telescópio ainda poderia ser salvo. Os engenheiros não têm um prazo para quando o colapso pode acontecer, mas eles dizem que a instalação irá desmoronar em breve se nenhuma ação for tomada – e não há muito que possa ser feito para impedir que um colapso ocorra. “Mesmo as tentativas de estabilização ou teste dos cabos podem resultar na aceleração da falha catastrófica”, disse Ralph Gaume, diretor da divisão de ciências astronômicas da NSF, durante a ligação. “Os engenheiros não podem nos dizer a margem de segurança da estrutura, mas nos avisaram que a estrutura entrará em colapso em um futuro próximo por conta própria.”

“A estrutura entrará em colapso em um futuro próximo por conta própria.”

A NSF admite que, embora a agência estivesse focada em outros cabos auxiliares saindo de seus soquetes, ninguém esperava a quebra do cabo principal – apesar de encontrar algumas evidências de enfraquecimento no cabo que falhou. Após a falha do cabo em agosto, as equipes de engenharia iniciaram o monitoramento mais frequente de Arecibo e notaram que 12 dos 160 fios do cabo haviam quebrado no cabo que falhou. No entanto, os engenheiros pensaram que o cabo era forte o suficiente para lidar com essas quebras e continuar segurando. “Foi identificado como um problema que precisava ser resolvido”, disse Zauderer. “Isso não foi visto como uma ameaça imediata, e acho que ninguém entendeu que claramente o cabo havia se deteriorado.”

Em última análise, a NSF planeja derrubar a plataforma de 900 toneladas e o prato gigante de forma controlada, embora os engenheiros não saibam exatamente quanto tempo vai demorar ou quanto vai custar. E nem tudo de Arecibo será uma perda total. A NSF espera continuar a trabalhar nas instalações LIDAR do Observatório de Arecibo, bem como no centro de visitantes. Há também uma instalação externa na ilha de Culebra, que coleta dados sobre nuvens e precipitação. As análises e catalogação dos dados coletados pelo telescópio de Arecibo também continuarão em um futuro próximo.

Arecibo tem sido um farol de oportunidade em Porto Rico, e muitos cientistas que confiaram no observatório ao longo dos anos expressaram consternação com a ideia de que o telescópio possa ser perdido. Embora seja um dia triste para a NSF, a agência está convencida de que essa foi a melhor decisão para as pessoas que trabalham no observatório, e elas são os ativos mais importantes. “Acho que é fácil dizer que é o telescópio, mas não é o telescópio que é o coração e a alma [do observatório], são as pessoas”, disse Zauderer. “A NSF realmente priorizou a segurança do que é realmente o tesouro.”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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