Em 2022, a nova corrida espacial ficará mais aquecida, lotada e perigosa

O número de satélites ativos mais do que quadruplicou na última década, e a corrida para o espaço está apenas começando.

Essa história faz parte de The Year Ahead, a visão da sobre como o mundo continuará a evoluir a partir de 2022 e além.

Nos últimos anos, o céu noturno mudou mais rápido do que em qualquer outro momento da história humana, e a tendência continuará em 2022, à medida que nosso relacionamento com o espaço além da atmosfera do nosso planeta se tornar mais íntimo. Mas mudar os relacionamentos vem com consequências. Isso vale mesmo para algo aparentemente tão benigno quanto a forma como nossa espécie interage com o vácuo frio e morto atrás do céu azul acima de nós.

No início de dezembro, minha pequena cidade realizou um festival noturno de férias onde centenas se reuniram em nossa praça histórica para fazer a contagem regressiva da iluminação de uma enorme árvore. Minutos depois que o pinheiro de três andares saiu da escuridão para um novo estado de glória brilhante multicolorida, um amigo apontou para o céu noturno claro do Novo México.

“O que é isso? Rena? Espere … não, sério, o que é isso?”

Eu olhei para o topo da folha perene iluminada, onde uma série de luzes cintilantes se movia em uma linha impossivelmente reta, parecendo emanar da ponta da árvore. As luzes se moviam rapidamente pela cúpula escura acima de nós, ocasionalmente aparecendo e desaparecendo, mas sempre mantendo seu caminho reto.

Eu o reconheci imediatamente.

“Starlink”, disse ao meu amigo, enquanto mais pessoas na multidão começavam a apontar para o céu. “Eles os lançaram ontem à noite.”

“Ah, sim, os satélites. Há muitos deles lá em cima agora, certo?”

“Sim, e está apenas começando.”

No final de 2021, havia cerca de 5.000 satélites ativos em órbita, de acordo com o observador de órbita Jonathan McDowell, astrônomo do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. Isso é quase um salto de cinco vezes desde 2010. Na última década, alguns grandes nomes declararam a intenção de lançar milhares de satélites em órbita baixa da Terra para cobrir o planeta em acesso à Internet de alta velocidade transmitido diretamente do espaço.

A SpaceX já lançou cerca de 2.000 de seus satélites Starlink nos últimos anos. Se a empresa de Elon Musk, bem como Amazon, Boeing, China e outros seguirem seus planos ambiciosos de construir constelações em órbita baixa da Terra, isso poderá significar mais de 30.000 satélites adicionais circundando nosso planeta daqui a 10 anos.

No mínimo, podemos esperar que a SpaceX e a OneWeb continuem a lançar centenas de outros satélites durante 2022. A Amazon planeja impulsionar o primeiro de seus roteadores de banda larga orbitais do Projeto Kuiper no final do ano.

A questão de quão bem podemos gerenciar todas essas constelações comerciais para evitar possíveis colisões mantém alguns observadores do espaço acordados à noite. Em 2019, uma espaçonave europeia teve que realizar uma manobra evasiva para evitar chegar muito perto de um Starlink. A SpaceX citou “um bug em nosso sistema de mensagens de plantão”, causando uma falha de comunicação que levou ao incidente.

Hugh Lewis, que lidera o grupo de pesquisa em astronáutica da Universidade de Southampton, explica que gerenciar o Starlink é na verdade uma complicada dança de coordenação envolvendo a 18ª Ala Espacial da Força Espacial dos EUA e provedores de informações de satélite secundários como o LeoLabs. E a SpaceX é apenas um operador de constelação.

“O ponto-chave é que não é exclusivamente o domínio da SpaceX”, Lewis me disse. “Por outro lado, a SpaceX tem a importante responsabilidade de manter um ambiente seguro para todas as missões que usam ou passam pela concha orbital Starlink. As decisões tomadas pela SpaceX para gerenciar Starlink têm um impacto muito mais amplo do que poderíamos ter previsto quando a constelação foi proposta. e a aprovação foi concedida pela [Federal Communications Commission].”

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A SpaceX não respondeu imediatamente a um pedido de comentário para esta história.

E tudo isso acontece em um momento em que o espaço – pelo menos próximo à Terra – também está ficando lotado de outras maneiras, com tráfego de e para o nosso planeta em níveis sem precedentes.

Viajantes do espaço com um batimento cardíaco

Embora ainda não esteja em nenhum lugar perto da cadência de lançamentos desengatados, a quantidade de humanos agora fazendo viagens de alegria para e da órbita atingiu um novo nível em 2021, e isso parece que deve continuar no novo ano.

Blue Origin, SpaceX e Virgin Galactic enviaram clientes pagantes ao espaço no ano passado e pretendem aumentar esse lado de seus negócios nos próximos meses. A Blue Origin e a Virgin Galactic estão realizando passeios suborbitais até a borda do espaço que oferecem alguns minutos de ausência de gravidade e uma visão épica da Terra, mas a Blue Origin está trabalhando em um foguete maior capaz de transportar pessoas e cargas para a órbita e além.

A SpaceX já tem seu Crew Dragon que enviou turistas para a Estação Espacial Internacional e para orbitar em 2021. Este foi apenas um prelúdio do que veremos em um futuro próximo.

Entre as missões já em pauta de lançamento está uma parceria entre a Axiom Space e a SpaceX que verá uma espaçonave comercial carregada exclusivamente com astronautas particulares pagantes visitando a Estação Espacial Internacional pela primeira vez.

Os voos espaciais comerciais atraíram grande cobertura da mídia no ano passado, lançaram infinitamente mais memes do que humanos e forneceram forragem para documentários da Netflix. Dependendo de como será 2022, veremos 2021 como o ano estranho durante uma pandemia, quando todos fomos cativados por bilionários e celebridades indo para o espaço, ou como o momento em que uma nova era começou – semelhante à forma como a história agora pensa sobre gente como os irmãos Wright, Charles Lindbergh e Amelia Earhart.

A trajetória que a aeronáutica terá no ano que vem depende, de forma dramática caracteristicamente, do homem mais rico do mundo e sua magnum opus de um foguete. Apelidado de Starship, o veículo da próxima geração que Elon Musk está construindo para levar os humanos à lua e Marte é simultaneamente inovador em seu design e ambição, mas também antiquado em sua estética e apelido retro-futurista.

A nave estelar é o veículo que Musk espera usar para, eventualmente, transportar milhares de pessoas a Marte, enquanto tentamos nos tornar uma espécie multiplanetária. A logística para este projeto, facilmente o empreendimento mais ambicioso em toda a história da humanidade, não foi elaborada além da construção do veículo. Nesse ínterim, porém, a NASA se inscreveu para usar a Starship para levar astronautas de volta à Lua já em 2025.

Mas as viagens distantes à Lua e a Marte podem ser menos importantes, em última análise, do que os voos que a Starship fará mais perto de casa. As chances ainda são muito grandes de que você e eu nunca colocaremos os pés em nenhum desses outros mundos. Mas é o potencial de usar foguetes espaciais e SpaceX para viagens ponto a ponto ao redor do mundo que poderia transformar nossa existência da maneira que os irmãos Wright fizeram na Carolina do Norte um dia em 1903.

Desde a primeira vez que apresentou a Starship (anteriormente conhecida como BFR), Musk lançou a ideia de que ela poderia ser lançada de vários portos espaciais em diferentes partes do globo, seguir para o espaço e depois reentrar e pousar no outro lado do mundo. O resultado é um voo internacional super rápido que também oferece a oportunidade de experimentar a ausência de peso e uma visão de classe mundial – a mesma visão que as pessoas já estão gastando centenas de milhares ou milhões de dólares para desfrutar por apenas alguns minutos via Blue Origem e Virgin Galactic.

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Essa visão requer a construção de mais espaçoporto, naves estelares e o corte de muita burocracia, mas veremos o primeiro teste de como esse vôo poderia ser no ano que vem, talvez já no início de 2022. A SpaceX está pronta para realizar o primeiro vôo orbital de um protótipo de nave lançado do Texas. De lá, ele vai subir para a órbita e, em seguida, reentrar na atmosfera para fazer um mergulho suave na costa do Havaí.

É um longo caminho desde os vôos espaciais regulares ao redor do mundo ou em outros mundos, mas o caminho que os humanos seguiram de apenas deslizar sobre as dunas de areia em Kitty Hawk, Carolina do Norte, para vôos comerciais internacionais levou apenas cerca de 15 anos para percorrer, e isso foi com tecnologia do início do século XX.

Movendo tudo para a órbita

Quando se trata de espaço, sempre há alguém com uma visão mais ampla. Viajar ao redor da Terra através do espaço é uma coisa, mas que tal mover partes significativas das indústrias da Terra para o próprio espaço?

Essas ideias não são novas. A noção de resorts em órbita, jardins e até cidades inteiras girando ao redor do planeta com sua própria gravidade artificial é um grampo da ficção científica. A mudança um pouco diferente que o fundador da Amazon e da Blue Origin, Jeff Bezos, gostaria de popularizar é que devemos mover todas as indústrias poluentes – e outras operações mais inadequadas – para o espaço, preservando assim o meio ambiente na superfície da Terra.

Assim como a visão de Musk para Marte, a logística para alcançar a visão de Bezos de colocar fábricas em órbita ainda não foi apresentada em detalhes, mas ele está pronto para construir os foguetes para fazer as coisas rolarem.

Enquanto isso, um punhado de planos para lançar novas estações espaciais comerciais de menor escala incluem todos os detalhes e podem entrar em órbita nesta década, à medida que a Estação Espacial Internacional entra em sua terceira década de operação e a NASA procura um sucessor.

Toda essa atividade em órbita cria um paradoxo desconfortável que eu apenas insinuei até agora: mais coisas (e pessoas) em órbita tornam mais perigoso tanto para essas coisas quanto para essas pessoas.

Moriba Jah, professor de engenharia aeroespacial da Universidade do Texas e ex-navegador de espaçonaves da NASA, diz que devemos considerar o espaço próximo à Terra como um ecossistema adicional que vale as mesmas proteções que aspiramos para a terra, o ar e a água da Terra.

“As pessoas podem dizer que o espaço sideral é infinito… o espaço próximo à Terra não é”, disse-me Jah. “Esse recurso finito está sendo utilizado sem qualquer tipo de coordenação, planejamento e, portanto, o espaço próximo à Terra precisa de proteção ambiental”.

Jah cita os riscos de detritos espaciais não apenas para os astronautas e outros futuros viajantes espaciais, mas também para o resto de nós na superfície que depende dos serviços que a espaçonave pode fornecer.

“A realidade do espaço é que, a qualquer momento, pode haver um pedaço de lixo tão pequeno quanto meu celular, ou talvez até menor, viajando a 15 vezes a velocidade de uma bala, que perfura um desses foguetes carregando pessoas, e depois o jogo acaba. Não há proteção contra isso. Acho que as pessoas simplesmente não percebem isso”, disse ele. “Mas a próxima coisa a se pensar – esses satélites podem ser atingidos e então não temos coisas como posição, navegação, tempo, transações financeiras, e assim por diante.”

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Nos últimos dois anos, a Estação Espacial Internacional teve que fazer pelo menos uma manobra evasiva para evitar atingir o lixo espacial. O incidente mais recente, em novembro, ocorreu na sequência de um teste de míssil russo que viu o país destruir um de seus próprios satélites extintos, criando centenas de novos pedaços de detritos ao redor da Terra. Os astronautas foram forçados a se abrigar nas cápsulas Soyuz e Crew Dragon ancoradas.

Embora construir um sistema para tornar a órbita mais segura possa parecer uma tarefa logística e política gigantesca, Jah acredita que estabelecer as bases para gerenciar o espaço próximo à Terra pode começar com alguns passos relativamente simples: “Você não pode impor o que não gerencia, você não gerencia o que você não sabe. E você não sabe o que você não mede.

Até agora, administramos a área do espaço perto da Terra sem grandes incidentes – mesmo quando testes militares de repente produzem milhares de novos pedaços de lixo espacial, como aconteceu pelo menos três vezes neste século. Mas no próximo ano e além, continuaremos a espalhar nossa pegada cada vez mais nesse cantinho mais acessível do cosmos.

“Eu ainda acordo em algumas manhãs com sentimentos de inquietação porque o problema está crescendo em magnitude o tempo todo”, disse Hugh Lewis, o pesquisador astronáutico. “Em algum momento, não chegaremos ao limite do que podemos administrar?”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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