Empresas de transporte de tecnologia continuam dobrando os joelhos para a Arábia Saudita

O CEO da Uber, Dara Khosrowshahi, não está sozinho

Em uma entrevista com a Axios na HBO que foi ao ar em 10 de novembro, o CEO do Uber, Dara Khosrowshahi, chamou o assassinato do jornalista e residente nos Estados Unidos Jamal Khashoggi pela Arábia Saudita de “um grave erro” – antes de voltar rapidamente e admitir que foram seus comentários, e não os de Khashoggi assassinato, esse foi o verdadeiro erro. Mas os comentários de Khosrowshahi não foram feitos isoladamente. Há um padrão emergente de empresas de transporte com profundos laços financeiros com a Arábia Saudita sendo amigáveis ​​com o regime em face do clamor internacional.

Já é ruim o suficiente para grandes empresas que fazem negócios em países com regimes opressores, como vimos recentemente com o fortalecimento da NBA e da Blizzard pela China. Mas a prática da Arábia Saudita de investir diretamente grandes somas de dinheiro em empresas por meio de seu fundo soberano deixou várias empresas como a Uber – e os executivos que as administram – particularmente expostas.

As empresas que tiraram dinheiro do fundo de riqueza da Arábia Saudita agora se encontram expostas

No mês passado, Peter Rawlinson, CEO da Lucid Motors, empresa de veículos elétricos; Jay Walder, CEO da startup de hyperloop Virgin Hyperloop One; e Alejandro Agag, o fundador da série de corridas elétricas Fórmula E, todos elogiaram a Arábia Saudita enquanto apareciam no palco na conferência Future Investment Initiative na capital do Reino, Riad.

A conferência, coloquialmente conhecida como Davos no Deserto, estava ocorrendo no mesmo Ritz-Carlton que o príncipe herdeiro Mohammed bin Salman usou como prisão no final de 2017 durante sua tomada de poder massiva. A conferência também se tornou um ponto crítico no ano passado, quando várias empresas e executivos desistiram de participar após o desaparecimento inicial de Khashoggi e assumiram assassinato no consulado saudita na Turquia.

Porém, nada disso impediu esses três executivos.

Rawlinson – cuja empresa foi salva por um investimento de US $ 1 bilhão do fundo soberano da Arábia Saudita em 2018 – adotou um tom obsequioso ao discutir o futuro sedã elétrico da Lucid Motors, o Lucid Air.

“Estou muito animado porque o Lucid Air será lançado em pouco mais de um ano, e eu realmente quero agradecer ao Fundo de Investimento Público (PIF) por tornar isso uma possibilidade”, disse ele. “Muito obrigado.” Rawlinson também disse que ele e sua equipe de gestão têm um “grande compromisso em ajudar a contribuir para a gênese de uma indústria automotiva aqui no Reino da Arábia Saudita” – algo que não fazia parte dos planos da startup antes do investimento. (O gerente de marketing da Lucid Motors, David Salguero, se recusou a comentar.)

O CEO da Lucid Motors prometeu um “grande compromisso” para promover uma indústria automotiva na Arábia Saudita

A Virgin Hyperloop One foi uma das primeiras empresas a desistir da conferência do ano passado, com o então presidente Richard Branson interrompendo um acordo de US $ 1 bilhão entre o Reino e sua empresa espacial e dizendo que o assassinato patrocinado pelo Estado de um jornalista “mudaria claramente a capacidade de qualquer um de nós no Ocidente de fazer negócios com o governo saudita. ” Mas Walder, que assumiu o cargo de CEO no ano passado, divulgou um comunicado antes da conferência deste ano dizendo que estava “muito feliz” em participar. Enquanto o maior acionista da Virgin Hyperloop One é uma operadora portuária de Dubai, Walder alegremente falou sobre as perspectivas de fazer negócios na Arábia Saudita.

“A oportunidade está diante de nós para criar as primeiras instalações de manufatura [hyperloop] em qualquer lugar do mundo”, disse ele, antes de explicar que a Autoridade de Cidades Econômicas da Arábia Saudita acredita que uma instalação do Virgin Hyperloop One poderia gerar 124.000 empregos, um aumento de US $ 4 bilhões em PIB e US $ 5 bilhões em “produtos de exportação de alta tecnologia não petrolíferos para o Reino” até 2030. O que o Virgin Hyperloop One está fazendo, disse ele, está “perfeitamente alinhado com a Visão 2030, com a mensagem que diz: ‘vamos desenvolver novos tecnologia, vamos fazer acontecer aqui, para os propósitos do Reino, mas também para podermos olhar para fora. ‘”

Agag, que recentemente assinou um contrato de 10 anos no valor de centenas de milhões de dólares para sediar corridas de Fórmula E na Arábia Saudita, se gabou de ter participado de todos os três anos da conferência. Ele disse que “espera [s] continuar vindo” também, e pediu a Yasir Al-Rumayyan – o homem responsável pelo fundo soberano da Arábia Saudita e membro do conselho de diretores do Uber – que “convide-o” para voltar com um piscadela e um sorriso.

Agag estava lá para anunciar que sua nova série de corridas, uma versão off-road da Fórmula E, também seria palco de corridas na Arábia Saudita. “Os dois principais campeonatos de carros elétricos acontecerão na Arábia Saudita”, disse Agag. “E isso não aconteceria, é claro, sem a Visão 2030 e a visão de sua alteza real, o Príncipe Mohammad.”

“É claro que isso não aconteceria sem a Visão 2030 e a visão de sua alteza real, o príncipe Mohammad.”

A Fórmula E anunciou seu acordo com a Arábia Saudita quando o país suspendeu a proibição de mulheres motoristas. Mas quando Agag foi questionado sobre como a Arábia Saudita prendeu muitas das ativistas que agitavam essa mudança, ele se desviou, citando o audacioso plano econômico Visão 2030 de Mohammed bin Salman como razão para acreditar que as coisas poderiam mudar. (Os representantes da Virgin Hyperloop One e da Fórmula E não responderam imediatamente aos pedidos de comentários.)

Embora os comentários desses executivos tenham sido semelhantes em sua fidelidade a um regime autoritário, eles não criaram muito rebuliço. Os comentários de Khosrowshahi, no entanto, geraram reações e a ameaça de um novo boicote quase imediatamente. Poucas horas após a transmissão da entrevista, a hashtag #BoycottUber começou a ser tendência no Twitter. Os usuários das redes sociais responderam com indignação e descrença de que o CEO do Uber responderia de forma tão leviana ao assassinato e desmembramento de um jornalista americano. Comparar o assassinato de Khashoggi ao acidente fatal de 2018 envolvendo um dos carros autônomos da empresa em Tempe, Arizona, e chamar os dois incidentes de “erro” foi duplamente ofensivo para essas pessoas. A partir das 13h30 ET de segunda-feira, mais de 8.000 pessoas tuitaram a hashtag #BoycottUber.

Claro, nenhuma das mortes foi um acidente. Conforme observado por Axios, a CIA determinou que o governo saudita teve um papel direto no assassinato de Jamal Khashoggi. Da mesma forma, a morte de Elaine Herzberg, de 49 anos, após ser atropelada pelo carro autônomo do Uber, não foi um acidente, mas o resultado final de uma série de falhas de segurança significativas, principalmente o software do veículo que não foi programado para frear durante pedestres atravessando uma rua fora de uma faixa de pedestres pintada. Até agora, o Uber evitou acusações criminais, mas os investigadores federais de segurança devem apontar a causa provável para o acidente no final deste mês.

Os comentários de Khosrowshahi geraram reação imediata

É muito cedo para dizer se #BoycottUber se torna tão prejudicial para a empresa quanto a hashtag #DeleteUber do início de 2017, quando a empresa foi acusada de lucrar com uma greve de taxistas pró-imigrantes / anti-Trump no Aeroporto JFK. De acordo com a versão do escritor Mike Isaac do New York Times sobre o evento, #DeleteUber resultou na exclusão de “mais de 500.000 pessoas” de suas contas do Uber no espaço de uma semana, custando à empresa “milhões” de dólares.

O próprio Uber admitiu o poder destrutivo da hashtag na papelada apresentada antes de a empresa abrir o capital. A empresa disse que a hashtag desencadeou um efeito dominó, fazendo com que motoristas, restaurantes e outras entidades que dependem da enorme base de clientes do Uber fugissem da plataforma. A empresa alertou potenciais investidores sobre o impacto de tal reação do consumidor:

Se motoristas, consumidores, restaurantes, transportadores e transportadoras não estabelecerem ou manterem contas ativas conosco, se ocorrer uma campanha semelhante a #DeleteUber, se não fornecermos suporte de alta qualidade ou se não pudermos atrair e reter um grande número de motoristas, consumidores, restaurantes, transportadores e transportadoras, nossa receita diminuiria e nossos negócios seriam prejudicados.

Os comentários de Khosrowshahi foram especialmente chocantes vindos do CEO normalmente reservado e razoavelmente estimado. Khosrowshahi passou a maior parte de seus primeiros dias no Uber se desculpando pelos erros de seu antecessor, Travis Kalanick, que foi forçado a sair de sua empresa após uma série sem precedentes de escândalos e de sua própria responsabilidade. Nem tudo correu bem para Khosrowshahi – a morte de Herzberg ocorreu oito meses depois que ele assumiu o cargo – mas a maioria dos especialistas concorda que ele teve algum sucesso ao reabilitar a imagem pública do Uber e colocou a empresa em um caminho mais seguro.

Khosrowshahi pareceu reconhecer o dano que suas observações causaram quase imediatamente. De acordo com Dan Primack da Axios, o CEO ligou uma hora depois da entrevista para “expressar pesar pela linguagem que usou”. No dia seguinte, a empresa enviou por e-mail uma declaração à publicação voltando aos comentários, e Khosrowshahi disse no Twitter que disse “algo no momento em que não acredito. Nossos investidores há muito conhecem minhas opiniões aqui e lamento não ter sido tão claro sobre a Axios. ”

Não há como perdoar ou esquecer o que aconteceu com Jamal Khashoggi e eu estava errado em chamar isso de “erro”. Como disse a @danprimack após a nossa entrevista, disse algo no momento em que não acredito. Nossos investidores conhecem minhas opiniões há muito tempo e lamento não ter sido tão claro sobre Axios https://t.co/RxapzktrXq – dara khosrowshahi (@dkhos) 11 de novembro de 2019

Mas se isso será o suficiente para conter a reação crescente, ainda não se sabe. Mais do que a maioria das empresas, o Uber tem se mostrado notavelmente resistente, apesar de sua incapacidade de obter lucro. A empresa sobreviveu a um número quase cômico de escândalos, ações judiciais, desafios regulatórios, protestos, boicotes e muito mais – e ainda está chutando. Provavelmente, é seguro presumir que um número significativo de pessoas que excluíram o aplicativo com raiva em 2017 voltou a usá-lo. Na cultura de baixa capacidade de atenção de hoje, pode ser difícil manter o controle do que nos irrita.

A disposição de Khosrowshahi de arriscar o pescoço pela Arábia Saudita também é um sinal de que a verdadeira vulnerabilidade do Uber não virá de seus clientes, mas de seus acionistas. As ações da empresa caíram para o menor nível histórico na semana passada, após o término de seu período de bloqueio, no qual os primeiros investidores e funcionários estavam livres para vender suas ações pela primeira vez desde o IPO. Os analistas preveem que cerca de 90 por cento das ações do Uber estarão disponíveis para venda – mas, conforme observado pela CNBC, muitos desses acionistas estariam vendendo a uma taxa muito menor desde quando compraram originalmente o Uber. Os acionistas privados contam com Khosrowshahi para conduzir a empresa a um futuro sustentável e lucrativo. Vender agora seria reconhecer uma aposta ruim.

Khosrowshahi pode ter ignorado seus comentários sobre o assassinato de Khashoggi, mas seus elogios à Arábia Saudita – e mais especificamente ao diretor da PIF e membro do conselho do Uber, Yasir Al-Rumayyan – continuam impressionantes. Isso ressalta a realidade de que quando empresas como Uber, Lucid Motors e Virgin Hyperloop One fazem investimentos maciços da (ou tentam fazer negócios com) a Arábia Saudita, esses negócios têm um custo muito maior do que o acordado no papel.

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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