Internet de alta velocidade pode estar chegando à Antártica

O cabo de fibra óptica proposto pode promover a pesquisa e a educação sobre o clima

Em uma rocha vulcânica próxima à costa da Antártica, a Estação McMurdo está repleta de pesquisas científicas nesta época do ano. Administrada pela Fundação Nacional de Ciência dos Estados Unidos, a estação recebe até 1.000 visitantes no verão antártico, de outubro a fevereiro, que viajam para cá para realizar pesquisas sobre tópicos que vão desde o clima até a ciência oceânica.

Mas, apesar de seu papel central na pesquisa da Antártica, McMurdo carece de algo que a maioria dos cientistas que trabalham em laboratórios do século 21 tem como certo: internet de alta velocidade.

McMurdo fica no único continente que não tem uma conexão de cabo de fibra ótica de alta velocidade com o resto do mundo. Isso pode mudar em breve, no entanto.

No início deste ano, a NSF começou a explorar seriamente a possibilidade de construir um cabo de fibra óptica que viajaria ao longo do fundo do mar, da Antártica à vizinha Nova Zelândia ou Austrália. A ideia foi levantada pela primeira vez há pouco mais de uma década, mas perdeu força à medida que outros projetos passaram a ter prioridade. Se este último esforço para modernizar a Internet da Antártica for um sucesso, os cientistas dizem que isso transformaria a pesquisa e a vida diária no continente congelado.

“Isso mudaria a experiência fundamental de viver na Antártica”, disse Peter Neff, glaciologista e professor assistente de pesquisa da Universidade de Minnesota.

Uma linha de fibra de alta velocidade proposta poderia conectar a Estação McMurdo à Nova Zelândia.

Fundação Nacional de Ciências

Hoje, os pesquisadores que trabalham na Antártica contam com satélites de baixa largura de banda para se comunicar com o mundo exterior. Em comparação com uma típica casa rural, a quantidade de largura de banda disponível por pessoa em McMurdo é limitada, diz Patrick Smith, gerente de desenvolvimento de tecnologia da NSF. Os pesquisadores geralmente precisam armazenar seus dados em discos rígidos para trazê-los fisicamente de volta para casa, em vez de exportá-los para que seus colegas os analisem em tempo real. Isso cria um gargalo que retarda a pesquisa científica.

No final de junho, a NSF patrocinou um workshop de três dias que reuniu pesquisadores dos Estados Unidos e internacionais para discutir o potencial transformador de um cabo de fibra óptica para a Antártica, incluindo como ele impactará a pesquisa, a educação e o bem-estar daqueles que gastam tempo na estação McMurdo. Em outubro, os organizadores do workshop divulgaram um extenso relatório destacando pontos-chave, rotas potenciais e como o cabo de fibra óptica poderia ser aproveitado para coletar dados científicos adicionais neste reino remoto.

Os participantes da conferência disseram que a vida diária e as pesquisas na Estação McMurdo mudariam de inúmeras maneiras se uma conexão de fibra óptica se tornasse disponível. Os pesquisadores poderiam transmitir ao vivo as operações diárias em vez de depender de gravadores de arquivo, a previsão do tempo poderia ser melhorada, as imagens de satélite poderiam ser analisadas em tempo real, a segurança cibernética poderia ser avançada e a participação no projeto poderia ser ampliada para além das pesquisas de campo.

“Ter esse tipo de interatividade permite que as pessoas se imaginem nessa situação”

Além de analisar os dados com mais eficiência, a presença física do cabo pode possibilitar a coleta de novos tipos de dados. Por exemplo, as fibras do cabo podem ser usadas para coletar dados sísmicos por meio de uma nova técnica chamada “sensoriamento acústico distribuído. ”Sensores poderiam ser adicionados ao cabo para fazer observações contínuas de temperatura e pressão no Oceano Antártico da Antártica, um local chave para entender a rapidez com que a mudança climática está ocorrendo. O Oceano Antártico é mal observado, diz Neff, e conforme as temperaturas aumentam, essas observações contínuas em tempo real podem melhorar muito a compreensão dos cientistas.

Além das oportunidades de pesquisa, uma Internet mais rápida tornaria mais fácil para os visitantes da estação entrarem em contato com suas famílias, seus colegas fora da Antártica e o público em geral.

“Estamos vendo isso como uma oportunidade transformadora”

“Ter esse tipo de interatividade permite que as pessoas se imaginem naquela situação e vejam como é esse trabalho no dia a dia”, diz o cineasta antártico Ariel Waldman.

Em 2018, Waldman viajou para a Antártica por cinco semanas para filmar a vida sob o gelo por meio do Programa de Artistas e Escritores da Antártica da NSF. Waldman disse que ter uma internet mais rápida fará uma grande diferença para a comunicação científica porque permitirá que os comunicadores interajam com pessoas fora da Antártica em tempo real.

Embora uma conexão de Internet de alta velocidade possa oferecer muitos benefícios, alguns cientistas também se preocupam com o impacto dessa mudança na cultura da Estação McMurdo.

Ross Island Earth Station, uma antena destinada a fornecer internet via satélite para McMurdo no próximo ano.

Programa Antártico dos Estados Unidos

“Outra conversa importante é como isso mudaria a maneira como a comunidade funciona”, disse Neff. As estações de pesquisa da Antártica são comunidades unidas por causa de seu isolamento, explicou Neff. A conectividade total pode mudar muito, incluindo a forma como os pesquisadores interagem uns com os outros e como eles estão focados no trabalho de campo em comparação com os eventos em casa.

A próxima etapa para tornar a atualização da Internet de alta velocidade da Antártica uma realidade é um estudo formal de design de desktop e engenharia que a NSF estará conduzindo com a ajuda do Departamento de Defesa. A conclusão desse estudo, que incluirá o preço do cabo e da infraestrutura relacionada, o estudo da rota e o desenvolvimento de um cronograma para a instalação de tudo, é um marco importante. Depois disso, a NSF decidirá se continuará com o projeto.

“Melhorar as comunicações removerá alguns encargos, tornará muito mais fácil para [as pessoas] serem implantadas no campo e estenderá a experiência para pessoas que não puderam implantar”, disse Smith. “Estamos vendo isso como uma oportunidade transformadora.”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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