Microsoft expande impulso de banda larga de baixo custo para 8 cidades para lidar com a desigualdade digital e racial

O programa Airband é projetado para fornecer acesso barato à Internet e computadores.

Esta história é parte de Crossing the Broadband Divide, a cobertura da de como o país está trabalhando para tornar o acesso à banda larga universal.

Muitos americanos não podem pagar pelo serviço de Internet em casa. A Microsoft quer mudar isso. A gigante do software disse na quarta-feira que está expandindo seu programa Airband, que foi inicialmente projetado para conectar áreas rurais, a oito cidades: Atlanta, Cleveland, Detroit, Los Angeles, Milwaukee, Nova York, El Paso, Texas e Memphis, Tennessee.

Esta história é parte de Crossing the Broadband Divide, a cobertura da de como o país está trabalhando para tornar o acesso à banda larga universal.

Muitos americanos não podem pagar pelo serviço de Internet em casa. A Microsoft quer mudar isso. A gigante do software disse na quarta-feira que está expandindo seu programa Airband, que foi inicialmente projetado para conectar áreas rurais, a oito cidades: Atlanta, Cleveland, Detroit, Los Angeles, Milwaukee, Nova York, El Paso, Texas e Memphis, Tennessee.

Estes são locais onde a infraestrutura de banda larga existe em grande parte, mas onde “a conexão e os dispositivos para utilizá-la são inacessíveis, deixando o acesso ao essencial da vida fora do alcance de milhões”, disse Vickie Robinson, gerente geral da Iniciativa de Banda Aérea da Microsoft, em um blog. A lacuna é “particularmente aguda nas comunidades negra, afro-americana, latina e hispânica”, acrescentou ela.

Junto com a banda larga de baixo custo, a Microsoft tornará os dispositivos mais acessíveis, fornecendo computadores e tablets recondicionados gratuitos e de baixo custo para comunidades de cor por meio de parceiros como PCs for People, Human-IT e PlanITROI, uma empresa cujo Digital Dreams Project fornece dispositivos recondicionados para Alunos necessitados do ensino fundamental e médio. A Microsoft planeja apoiar os esforços para ensinar habilidades digitais aos membros da comunidade.

Algumas pessoas sem serviço de Internet em casa nunca usaram computadores ou desenvolveram as habilidades necessárias para encontrar empregos com melhores salários na economia atual. E a empresa ajudará as organizações comunitárias – seus parceiros em seu esforço para colocar as pessoas online – a se tornarem mais atualizadas tecnologicamente. A empresa disse que a expansão da banda aérea é parte de sua Racial Equity Initiative, que visa abordar a desigualdade racial e a injustiça para a comunidade negra e afro-americana nos Estados Unidos.

“Se você pensar sobre a exclusão digital … o primeiro problema é conseguir acesso a áreas que não têm opções”, disse Robinson em entrevista à “Nos centros urbanos, é um problema diferente. Muitas vezes existe pelo menos uma opção de acesso à banda larga, mas não é acessível … por causa dos desafios de acessibilidade.”

Milhões de americanos em todo o país não têm acesso à Internet rápida em casa, uma necessidade que se tornou especialmente crítica no ano passado, quando a pandemia de COVID-19 forçou tudo, desde reuniões familiares a aulas e reuniões de negócios, a ficarem online. Os governos federal e estadual destinaram bilhões de dólares para construir um serviço rápido de internet, mas a maioria não aborda um dos principais motivos pelos quais as pessoas não têm banda larga em casa: elas não podem pagar pelo serviço.

Não está claro o quão grande é o problema de acessibilidade nos Estados Unidos, mas estudos mostram que isso afeta desproporcionalmente as pessoas de cor, incluindo crianças. Um estudo conjunto no ano passado da Alliance for Excellent Education, National Indian Education Association, National Urban League e UnidosUS descobriu que 34% das famílias indígenas americanas / nativas do Alasca e cerca de 31% de cada uma das famílias negras e latinas não têm acesso a uma casa de alta velocidade internet, contra 21% das famílias brancas.

A Microsoft, que monitora a rapidez com que as pessoas baixam seu software e atualizações de segurança, disse na quarta-feira que o número de pessoas nos Estados Unidos que não usam a internet em banda larga totaliza cerca de 120,4 milhões, ou mais de um terço da população do país. Isso é uma melhoria em relação à sua contagem de dezembro de cerca de 157,3 milhões de pessoas nos EUA sem internet rápida.

As áreas rurais ainda têm a pior conectividade – como o condado de Apache, no Arizona, onde apenas 7% das pessoas usam a Internet em velocidades de banda larga – mas mesmo as grandes cidades têm problemas para colocar as pessoas online. Em Nova York, apenas 55% das pessoas usam a internet em banda larga, disse a Microsoft.

Há esperança de que a situação melhore. O presidente Joe Biden, em seu plano de infraestrutura de US $ 2 trilhões divulgado em março, inicialmente prometeu US $ 100 bilhões ao longo de oito anos para garantir que todos os americanos tenham acesso à banda larga. Ele disse que a acessibilidade seria uma grande parte disso. E então, em meados de maio, o governo lançou um Benefício Emergencial de Banda Larga de US $ 50 para colocar as pessoas online. Desde a proposta inicial de infraestrutura, Biden cortou sua proposta de banda larga para US $ 65 bilhões, o que corresponde a um valor proposto pelos republicanos.

Tornando a banda larga onipresente

Embora o governo tenha tentado reduzir a exclusão digital, as empresas lançaram seus próprios esforços. O Facebook, por exemplo, buscou maneiras de instalar fibra de forma rápida e barata, inclusive por meio de robôs que andam na corda bamba, e experimentou programas como drones de transmissão de internet e aplicativos que permitem aos usuários navegar brevemente por texto em qualquer site móvel gratuitamente. O projeto Loon do Google tinha como objetivo enviar internet para usuários rurais a partir de balões, mas a empresa encerrou o projeto no início deste ano porque não era sustentável.

A Microsoft adotou uma abordagem diferente. A gigante do software lançou sua Iniciativa Airband em 2017 para levar internet de alta velocidade para comunidades rurais usando espectro de TV sem fio não licenciado. Os espaços em branco da TV, como são conhecidas as ondas de rádio, são canais de transmissão de TV que não são mais usados. Eles foram disponibilizados pela transição da TV analógica para a digital.

Na época em que lançou o programa, a Microsoft pretendia conectar 2 milhões de pessoas nos Estados Unidos até julho de 2022. Posteriormente, aumentou sua meta para 3 milhões de pessoas nos Estados Unidos e 40 milhões em todo o mundo no mesmo período.

A Microsoft tem enfrentado algumas dificuldades para conectar as pessoas nas áreas rurais. A National Association of Broadcasters, no final de maio, chamou a Airband e o uso dos espaços em branco da TV de “ar quente”. Ele observou em um post de blog que quando a Microsoft lançou o Airband, havia 800 dispositivos de espaços em branco operando em todo o país. Hoje, existem apenas cerca de 300, disse.

“Quatro anos depois de apontarmos que os espaços em branco não haviam alcançado nenhum sucesso material em escala, o uso da tecnologia diminuiu”, disse NAB.

A Microsoft em um comunicado reconheceu que o uso de espaços em branco na TV para fornecer serviço de banda larga não tem corrido tão bem quanto esperava.

“Conectar milhões de pessoas sem acesso à banda larga é uma prioridade nacional e exige que inovemos rapidamente e aprendamos o que funciona melhor e o que não funciona”, disse a Microsoft em um comunicado. “É por isso que, quando lançamos o Airband em 2017, defendemos o uso da tecnologia que melhor se adapta a cada comunidade. [Espaços em branco na TV], que é uma ferramenta de conectividade em muitas partes do mundo, tem potencial para ajudar os americanos da zona rural, mas progride no cenário de políticas do TVWS foi mais lento do que esperávamos. “

Em vez de usar espaços em branco de TV, está trabalhando com outras tecnologias em áreas urbanas. Isso inclui o serviço de internet sem fio fixa de ondas 5G milimétricas e satélites, com base nas geografias e necessidades das diferentes áreas.

E, em vez de oferecer o próprio serviço, a Microsoft faz parceria com provedores de serviços de Internet e organizações comunitárias. Na quarta-feira, ele disse que trabalhará com parceiros para construir uma nova infraestrutura de banda larga em alguns locais e ajudar as comunidades de cor a encontrar e se inscrever para os serviços de banda larga existentes em outros.

“Uma vez que cada comunidade é única, estamos trabalhando com nossos parceiros e líderes locais para garantir o uso da combinação certa de tecnologia para servir o máximo de pessoas possível”, disse Robinson na postagem do blog.

Trabalhando com Starry em Los Angeles e Detroit

Em Los Angeles, a Microsoft trabalhará com a Starry, uma empresa que fornece serviço de banda larga de baixo custo para comunidades de moradias públicas e acessíveis nos Estados Unidos por meio de sua iniciativa Starry Connect. Starry fornece velocidades de 30 Mbps para cima e para baixo – mais rápido do que a definição federal de banda larga a 25 Mbps para baixo e 3 Mbps para cima – por US $ 15 por mês. No ano passado, o custo médio mensal do serviço de internet nos EUA era de US $ 60, de acordo com um estudo do serviço de comparação de preços Cable.co.uk, e o plano Internet Essentials da Comcast conecta famílias de baixa renda por US $ 10 por mês.

A Microsoft e a Starry estão estabelecendo novas conexões para fornecer banda larga acessível em quatro comunidades da Housing Authority of the City of Los Angeles em Watts e Central-Alameda. Em vez de vincular o serviço a um indivíduo – o que tradicionalmente exige que os ISPs realizem verificações de crédito e de antecedentes – a Starry fornece o serviço com base em um endereço. Se alguém mora em um dos apartamentos públicos de Los Angeles, essa unidade e quem quer que resida lá podem receber o serviço Starry. O preço do serviço de US $ 15 mensais inclui todo o equipamento, instalação, suporte ao cliente 24 horas por dia, 7 dias por semana, sem limite de dados, sem contratos de longo prazo e sem taxas extras.

As duas empresas realizaram um programa piloto em Los Angeles desde o outono e já conectaram cerca de 1.000 residências.

“Quando você tem que pedir a alguém para reafirmar três maneiras diferentes de que eles são pobres o suficiente para merecer acesso ao serviço, é realmente uma experiência terrível e de esmagar a alma”, Virginia Lam Abrams, vice-presidente sênior de governo de Starry assuntos e avanços estratégicos, disse em uma entrevista. “Ao remover todo o limite de provar-me-que-você-é-pobre, acho que você atrai muito mais pessoas para a porta [que] estão dispostas a dizer ‘sim, vou me inscrever serviço.'”

Junto com LA, a Microsoft está trabalhando com Starry para lançar seu serviço acessível para toda a cidade de Detroit, especialmente em códigos postais mal atendidos e sem segurança de renda. “Nosso objetivo é conectar dezenas de milhares de residências em toda a área metropolitana de Detroit”, disse Robinson em um blog.

A Microsoft também criou um programa de financiamento para os clientes de banda larga de baixo custo da Starry para ajudar as pessoas com baixa pontuação de crédito ou nenhum histórico de crédito e, portanto, seriam inelegíveis para financiamento. Isso permitirá que esses clientes comprem um Microsoft Surface Go 2 e Office for Home and Student por US $ 22 por mês. A Microsoft já introduziu esse programa em Los Angeles e Nova York e irá implementá-lo nas seis cidades restantes nos próximos meses.

Outros esforços

Em Cleveland, a Microsoft fez parceria com a organização sem fins lucrativos PCs for People; governos estaduais e locais; empresas locais como a Eaton Corp. e GE Lighting, que é propriedade da Savant; e outras organizações da área, como University Hospital, Metro Hospital e East Cleveland Library One. O financiamento ajudou a PCs for People a lançar um piloto em abril em East Cleveland para fornecer a 1.000 famílias internet de alta velocidade e baixo custo e dispositivos acessíveis.

East Cleveland “é na verdade uma das comunidades mais desconectadas digitalmente em Ohio, … e Ohio é na verdade uma das comunidades mais desconectadas digitalmente do país”, disse Bryan Mauk, diretor de inovação da PCs for People, em uma entrevista. “Portanto, é como o epicentro da falta de conectividade com a Internet.”

PCs for People montaram antenas em prédios de University Hospitals, Case Western Reserve University e East Cleveland City Schools para transmitir sinais de banda larga para residências individuais. O serviço custa US $ 15 por mês para 50 Mbps de download e 10 Mbps de upload.

“Não queremos cobrir uma cidade e não queremos cobrir um estado”, disse Mauk. “Estamos interessados ​​em bairros que ninguém mais deseja servir.”

A Microsoft também está trabalhando com PCs for People para levar acesso sem fio fixo a cerca de 1.700 residentes do bairro de Lindsay Heights, em Milwaukee.

“Antes uma parada para a ferrovia subterrânea e um próspero centro para afro-americanos, esta comunidade sofreu com a pobreza e a instabilidade econômica, mas os investimentos em capital digital podem ajudar”, disse Robinson.

Em áreas que já têm serviços acessíveis, a Microsoft está trabalhando com a EveryoneOn para garantir que as pessoas saibam o que está disponível. A organização sem fins lucrativos tem uma ferramenta de localização bilíngue que pode ajudar as pessoas nas oito cidades a encontrar um serviço barato e, em seguida, orienta-as durante o processo de inscrição, ajuda-as a encontrar computadores acessíveis e inicia um treinamento em alfabetização digital. Uma vez que alguém se inscreva através do EveryoneOn, serão oferecidos três meses de serviço de banda larga gratuito, disse Robinson.

“Embora o COVID-19 tenha criado uma crise nacional, ele também revelou os impactos devastadores que a exclusão digital tem nas comunidades negra, afro-americana, latina e hispânica”, disse Robinson. “Mas também criou ímpeto: as pessoas estão mais conscientes do problema e – esperamos – dispostas a agir rapidamente para corrigi-lo.”

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