O revolucionário Telescópio Espacial James Webb da NASA é lançado com sucesso no espaço

Finalmente, o telescópio está fora do nosso planeta

No início da manhã de Natal, o novo observatório espacial revolucionário da NASA, o Telescópio Espacial James Webb, foi lançado com sucesso no espaço após decolar em um foguete europeu Ariane 5 da América do Sul. O lançamento marca o início de uma das missões da NASA mais esperadas em décadas, um programa que promete transformar a forma como estudamos as profundezas do Universo.

O foguete Ariane 5 da Arianespace é lançado com o Telescópio Espacial James Webb da NASA a bordo, sábado, 25 de dezembro de 2021, da Zona de Lançamento ELA-3 do Porto Espacial da Europa no Centro Espacial da Guiana em Kourou, Guiana Francesa.

“De uma floresta tropical à beira do próprio tempo, James Webb começa uma viagem de volta ao nascimento do Universo”, disse Rob Navias, locutor da NASA na transmissão ao vivo da agência, na decolagem.

Embora a viagem inicial ao espaço possa ter sido bem-sucedida, ainda há uma jornada arriscada pela frente para o Telescópio Espacial James Webb, também conhecido como JWST. No próximo mês, a espaçonave estará viajando para sua localização final a 1 milhão de milhas da Terra. Ao longo do caminho, a espaçonave vai se desdobrando lentamente e se remodelando para chegar à sua configuração final, um processo absolutamente necessário para o telescópio observar o cosmos. Existem centenas de etapas envolvidas e muitos momentos em que um desdobramento incorreto pode comprometer toda a missão.

se tudo der certo, o JWST se tornará uma das ferramentas mais importantes que já tivemos

Mas se tudo der certo, o JWST se tornará uma das ferramentas mais importantes que já tivemos para perscrutar os recessos distantes do espaço. Com um espelho folheado a ouro de 21 pés, ou 6,5 metros de largura, o JWST será capaz de coletar luz infravermelha de galáxias que cruzaram 13,6 bilhões de anos-luz no espaço e no tempo. Portanto, quando o JWST vir esses aglomerados distantes, ele os verá como eram há 13,6 bilhões de anos, logo após o Universo como o conhecemos ter surgido. Os astrônomos acreditam que o Big Bang, que desencadeou a expansão do nosso Universo, ocorreu há 13,8 bilhões de anos.

Além disso, o JWST observará todo tipo de objeto cósmico que possamos ver, de mundos alienígenas distantes e buracos negros, galáxias, supernovas e colisões violentas entre estrelas densas. E talvez, veremos algumas coisas que não esperávamos ao longo do caminho. “Vamos, sem dúvida, ver surpresas … do tipo com que só podemos sonhar agora”, disse Thomas Zurbuchen, administrador associado da Diretoria de Missão Científica da NASA.

O primeiro vislumbre do Telescópio Espacial James Webb durante o lançamento.

Lançamento do telescópio espacial James Webb

O JWST é frequentemente considerado o sucessor do Telescópio Espacial Hubble, que orbita a Terra desde 1990. No entanto, o espelho do JWST tornará o espelho do Hubble anão, que tem apenas 2,4 metros de largura. Este observatório de próxima geração promete ser 10 a 100 vezes mais sensível que o Hubble e muito mais capaz de captar objetos distantes e fracos. Para enfatizar as capacidades impressionantes do JWST, a NASA afirma que o telescópio seria capaz de captar a luz infravermelha emitida por uma abelha localizada à distância da Lua.

Astrônomos sonharam com as capacidades do JWST nas últimas duas décadas e meia, mas transformar esses sonhos em realidade foi um processo exaustivo. Os cientistas propuseram formalmente um enorme telescópio espacial infravermelho em 1996, e os primeiros engenheiros da missão esperavam lançar tal observatório já em 2007 por um preço tão baixo quanto $ 1 bilhão. No entanto, a criação da espaçonave levou muito mais tempo e dinheiro do que o previsto. A JWST perdeu uma data de lançamento planejada após a próxima, enquanto seu orçamento inflou em bilhões de dólares. O Congresso até tentou cancelar o projeto em um ponto devido aos custos crescentes, mas concordou em continuar financiando a missão se a NASA mantivesse um limite de custo de US $ 8,8 bilhões. No entanto, a NASA superou isso, e o custo total da missão agora é de US $ 9,7 bilhões.

Astrônomos sonharam com as capacidades do JWST nas últimas duas décadas e meia

No final das contas, o JWST ficou conhecido por estar sempre atrasado, com muitos testes e percalços de construção em seu caminho para o lançamento. Mas depois de todos os atrasos, trabalho árduo e lições aprendidas, a JWST finalmente chegou ao seu local de lançamento na Guiana Francesa em outubro, viajando de barco da Califórnia, onde estava passando por testes finais no local de seu principal contratante, Northrop Grumman. No entanto, os percalços seguiram o telescópio para a América do Sul. Enquanto os engenheiros preparavam o telescópio para o lançamento, uma pinça segurando o JWST quebrou e enviou vibrações pelo veículo. E até o lançamento, o pessoal de vôo estava resolvendo um problema de comunicação com os sistemas de solo que apoiavam o vôo.

Depois de todas essas dores de cabeça e tensão, o JWST milagrosamente conseguiu chegar ao espaço inteiro esta manhã. “Essa contagem regressiva foi tão perfeita quanto você pode imaginar”, disse Navias.

Uma representação artística de JWST completamente desenrolada no espaço

Mas o trabalho do telescópio está apenas começando. O JWST teve que voar para o espaço dobrado, pois é muito grande para caber em qualquer foguete existente em sua forma final. NASA e Europa concordaram em voar JWST no foguete Ariane 5 da Arianespace no início de 2000, citando a confiabilidade do veículo. Embora o Ariane 5 tenha quase 5,4 metros de largura, ele ainda não era grande o suficiente para transportar o JWST para o espaço completamente desenrolado.

Agora, uma longa lista de implementações a fazer está reservada para o telescópio. A JWST já implantou seu painel solar para obter energia do Sol e, amanhã, implantará sua antena de alto ganho para se comunicar com a Terra. Depois disso, o telescópio irá implantar lentamente vários feixes e estruturas, reconfigurando sua forma para que possa observar a luz infravermelha do Universo distante. Talvez sua implantação mais importante seja o protetor solar, que consiste em cinco camadas finas de um material chamado Kapton. Para ver na luz infravermelha, o JWST deve permanecer incrivelmente frio. O protetor solar é a chave para absorver o calor do nosso Sol, permitindo que o JWST permaneça com uma temperatura de -370 graus Fahrenheit. A implantação do escudo deve ser perfeita para garantir o sucesso da missão.

Agora, uma longa lista de tarefas a fazer está reservada para o telescópio

Depois de concluído, o JWST implantará totalmente seu espelho primário, que também teve que ser lançado dobrado no espaço. O teste final virá cerca de 29 dias a partir de hoje, quando o JWST dispara seus propulsores a bordo e se coloca em sua órbita final a 1 milhão de milhas da Terra. Lá ele viverá o resto de sua vida, sempre apontado para longe do Sol, até que fique sem combustível em cinco ou dez anos. A NASA está fornecendo rastreamento ao vivo da posição de JWST no espaço, bem como o status de todas essas implantações cruciais.

Mesmo que todas essas etapas corram bem, ainda vai demorar algum tempo antes que a ciência do JWST comece. Primeiro, ele deve esfriar até temperaturas criogênicas e, em seguida, os cientistas terão que testar todos os instrumentos do JWST para se certificar de que funcionam corretamente. Uma espera de cerca de seis meses está reservada, mas se tivermos sorte, as primeiras imagens inacreditáveis ​​do JWST podem estar disponíveis neste verão. A NASA não vai dizer quais serão as primeiras imagens, mas elas prometem ser surpreendentes.

“Queremos surpreender o mundo com o que essas imagens serão”, disse Amber Straughn, cientista do projeto JWST no Goddard Space Flight Center da NASA. “E essas primeiras imagens científicas, é claro, são consideradas belas, impressionantes, imagens incríveis. E eu mesmo não posso esperar para ver o que eles são e como eles se parecem. ”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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