O telescópio Hubble da NASA expõe segredos anti-envelhecimento de estrelas anãs brancas

“Esta descoberta muda a própria definição de anãs brancas.”

O telescópio espacial Hubble da NASA acabou de detectar que algumas estrelas moribundas, ou anãs brancas, têm um regime anti-envelhecimento eficaz o suficiente para engavetar uma Sephora intergaláctica. O segredo dos corpos estelares é um revestimento de hidrogênio, que retarda tanto o resfriamento pós-morte que as estimativas atuais de sua idade podem estar erradas em até 1 bilhão de anos.

“Alguns modelos para o resfriamento lento de anãs brancas foram calculados no passado, [mas] esta é a primeira vez que esse efeito foi observado”, explicou Francesco Ferraro, astrofísico da Universidade de Bolonha que coordenou o estudo das estrelas publicado segunda-feira na revista Nature Astronomy.

Ele acrescentou: “Nossa descoberta sugere ter cuidado ao adotar as sequências de resfriamento das anãs brancas como um relógio.”

Um dia, como todas as outras estrelas do universo, nosso delicioso sol dourado morrerá. Ele deixará de nos cobrir durante nosso café matinal e, assim como o resto de nossa xícara de café frequentemente esquecido na mesa de jantar, os resquícios da velha estrela irão esfriar lentamente. Ele se tornará uma anã branca.

As anãs brancas são o último estágio evolutivo de estrelas de baixa massa – como o sol – e às vezes são chamadas de núcleo “nu” dos objetos anteriormente em chamas. Antes de uma estrela entrar no reino das anãs brancas, ela se energiza pela fusão do hidrogênio no elemento ligeiramente mais pesado, o hélio. Uma vez que não há mais hidrogênio, ele funde o hélio em elementos ainda mais pesados.

À medida que ocorre a fusão secundária, os envoltórios externos de matéria das estrelas são liberados. Isso é o que o Hubble captura regularmente em suas incríveis e coloridas imagens de magníficas nebulosas – estrelas se desprendendo de suas camadas externas.

Isso deixa um cadáver-estrela exausto, sem energia e “nu” – uma anã branca.

“Sem qualquer fonte de energia, uma estrela pode apenas esfriar e diminuir progressivamente sua luminosidade”, disse Ferraro. “Este é exatamente o modelo aceito para anãs brancas.”

A análise de Ferraro e sua equipe das imagens do Hubble da Wide Field Camera 3 do telescópio descobriram que algumas anãs brancas são cercadas por uma fina camada residual de hidrogênio que fornece um aumento final de energia. Assim, ao contrário da crença popular, nem todas as anãs brancas escurecem e são frias, ou envelhecem na mesma proporção.

“Esta descoberta muda a própria definição de anãs brancas que atualmente ensinamos aos alunos”, disse ele. “Alguma queima termonuclear estável ainda pode ocorrer na superfície de uma anã branca.”

Comparando clusters

Os pesquisadores chegaram a sua nova conclusão comparando dois aglomerados globulares galácticos semelhantes, ou áreas repletas de toneladas de estrelas, M3 e M13. Na verdade, eles são tão parecidos que Ferraro os cita como gêmeos.

“Como no caso humano”, observou ele, “os gêmeos são semelhantes, mas não idênticos, e podem mostrar algumas diferenças específicas em suas populações estelares.”

Acontece que a população de anãs brancas de M13 é muito maior, com 467 anãs brancas, do que a de M3, com 326 anãs brancas. O forte contraste na população prova que as taxas de resfriamento das estrelas dentro dos aglomerados “gêmeos” não são as mesmas. Algumas das anãs brancas da M13, cobertas de hidrogênio, estão esfriando mais lentamente.

“A diferença foi ainda mais significativa, já que o M3 tem mais estrelas do que o M13”, disse Ferraro.

Ele diz que algumas estrelas moribundas podem reter um envelope externo rico em hidrogênio porque pulam uma etapa que envolve a mistura de elementos durante sua degradação. Normalmente, essa etapa queima os últimos pedaços de hidrogênio.

Embora as descobertas da equipe apontem para várias estimativas de idade das anãs brancas podem estar totalmente incorretas, Ferraro insiste que os sistemas estelares que usamos para determinar a idade do universo estão provavelmente protegidos de erros. Isso porque os astrônomos também usam outros indicadores durante tais inferências.

“Agora, estamos investigando anãs brancas em outros aglomerados de estrelas antigas – semelhantes a M13 – para fornecer evidências adicionais desse fenômeno”, disse Ferraro, relatando que espera ser surpreendido pelas estrelas moribundas porque “elas estão entre as mais objetos compactos no Universo: uma colher de chá de uma anã branca pesa até 10 elefantes. “

John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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