O trator autônomo da John Deere permite que os agricultores saiam da cabine – e do campo

A John Deere está prometendo uma agricultura do tipo “instale e esqueça”

A fabricante de equipamentos agrícolas John Deere anunciou seu mais recente kit de agricultura autônomo: um pacote de hardware e software que combina aprendizado de máquina com recursos de direção automática com GPS da empresa para criar um “trator totalmente autônomo”.

A tecnologia para apoiar a agricultura autônoma vem se desenvolvendo rapidamente nos últimos anos, mas a John Deere afirma que este é um avanço significativo. Com esta tecnologia, os agricultores não só poderão tirar as mãos do volante do seu trator ou sair da cabina, como também poderão sair completamente do campo, deixando o equipamento trabalhar sem eles enquanto monitoriza as coisas remotamente através do seu Smartphone.

“Esta não é uma demonstração. Não é uma máquina conceitual. É algo que temos no campo com fazendeiros há anos e vamos colocar a produção no outono ”, disse Deanna Kovar, vice-presidente de produção e sistemas de produção agrícola de precisão da John Deere.

A automação agrícola vem melhorando lenta mas seguramente nas últimas décadas.

Isso pode parecer um avanço inesperado, mas o mundo agrícola sem dúvida fez um progresso mais consistente com a condução autônoma do que as montadoras ou startups de tecnologia, principalmente devido à simplicidade da tarefa em mãos. Embora arar ou semear um campo seja certamente um trabalho difícil – exigindo que os agricultores naveguem pelos contornos de suas terras enquanto operam equipamentos complicados – o componente de direção é relativamente direto: os operadores seguem as linhas definidas sem ter que se preocupar com pedestres ou outros usuários da estrada.

Por causa disso, empresas como a John Deere foram capazes de automatizar muitos aspectos da condução em fazendas nas últimas décadas. Principalmente, eles oferecem sistemas de direção automática que usam GPS para localizar e guiar tratores. Os agricultores primeiro mapeiam os limites de seus campos, geralmente usando faróis ou dirigindo em torno do perímetro, e o software então traça uma rota. O motorista – sentado na cabine do trator – pode então supervisionar esse caminho e corrigi-lo, se necessário.

“Não vamos de nenhuma tecnologia até uma máquina autônoma”, diz Kovar. “A solução AutoTrac da John Deere tirou o trabalho de direção em campo das mãos dos operadores há quase 20 anos.” O anúncio de hoje, diz ela, baseia-se nessas soluções.

“Não estamos indo de nenhuma tecnologia para uma máquina autônoma.”

A grande diferença com esta nova tecnologia é que os motoristas agora serão capazes de definir e esquecer alguns aspectos de seus tratores autônomos. O kit de autonomia da empresa inclui seis pares de câmeras estéreo que capturam uma visão de 360 ​​graus ao redor do trator. Essa entrada é então analisada por algoritmos de visão de máquina, que detectam obstáculos inesperados.

“Tudo que [os agricultores] precisam fazer é transportar [seu trator] para o campo, prepará-lo, sair da cabine e usar o telefone celular para‘ deslizar para a fazenda ’”, diz Kovar. “E a cada oito horas, eles voltam para fornecer combustível e transportá-lo de campo em campo.”

Embora a John Deere esteja apresentando isso como um sistema autônomo, vale a pena notar que existem humanos no circuito, e não apenas agricultores. Quando os algoritmos da empresa detectam algo inesperado, as imagens das câmeras são enviadas para “teleoperadores” – essencialmente um call center de terceirizados que verificarão manualmente se o obstáculo é um falso positivo ou se o problema foi resolvido. Se for um problema real, eles encaminharão as coisas para o agricultor por meio de um alerta em seu aplicativo móvel. O agricultor pode então visualizar as imagens e decidir se deseja traçar um novo curso ou verificar a situação pessoalmente.

“Treinamos o algoritmo para saber que são pássaros voando, você não precisa parar para ver os pássaros. Mas se você tiver, digamos, um cachorro no campo, vamos parar”, diz Kovar. “Não queremos alertar sempre o agricultor porque podem ser duas da manhã. Parte do valor da autonomia é permitir que os agricultores se concentrem em outras tarefas.”

O hardware pode ser instalado em tratores John Deere recentes.

Pares de câmeras oferecerão uma visão de 360 ​​graus.

No entanto, este sistema não será capaz de lidar com todos os aspectos do trabalho do trator. No momento, a John Deere está se concentrando no trabalho de cultivo – preparando o solo para o cultivo, seja revolvendo a terra, removendo os resíduos da colheita ou arando esse material de volta ao campo para devolver os nutrientes ao solo. Este é um trabalho de “prioridade competitiva” que geralmente é feito na época da colheita, diz Kofar, o que significa que os agricultores podem reservá-lo em favor de tarefas mais urgentes. Isso o torna um alvo perfeito para automação.

É claro que a prova do pudim está sempre em comê-lo e, apesar de anos de testes, sem dúvida haverá problemas iniciais quando se trata de usar essa tecnologia em fazendas. Dirigir um trator não é apenas contornar obstáculos, e os agricultores também precisam verificar se seu equipamento está funcionando e ajustá-lo às mudanças ambientais. Kovar diz que o software da empresa pode monitorar algumas dessas variáveis, como verificar se as hastes individuais nas ferramentas de cultivo ainda estão operacionais, mas deve haver outros problemas.

A empresa venderá seu novo pacote de autonomia como equipamento a ser adaptado em vários de seus tratores mais recentes. Mas não divulgou preços – custos iniciais ou assinaturas anuais (que cobra por seus produtos de direção automática). O equipamento subjacente, porém, já é extremamente caro. Um trator John Deere 8R e um arado de cinzel usados ​​para lavoura custarão aos agricultores centenas de milhares de dólares. Há também a questão controversa do direito de reparar. A Deere tem sido fortemente criticada por bloquear os agricultores de suas próprias máquinas, e adicionar mais computação apenas acelerará essa tendência.

Como diz Kovar, porém, este é apenas mais um passo na jornada da John Deere em direção à automação cada vez maior na agricultura. “Esta é uma enorme fusão de todas as tecnologias que a agricultura vem alavancando há algumas décadas”, diz ela. “Há muitas oportunidades para que a autonomia se estenda por todo o ciclo de produção e, na John Deere, estamos comprometidos com isso.”

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John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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