Os tubarões quase desapareceram há 19 milhões de anos e os cientistas não sabem por que

Algo aconteceu com as antigas populações de tubarões que fez com que suas populações diminuíssem drasticamente … mas o que foi?

Quando as temperaturas da Terra dispararam e os níveis de oxigênio no oceano despencaram há cerca de 252 milhões de anos, a maior parte da vida no planeta estava condenada. Algumas estimativas sugerem que o evento de extinção, uma extinção em massa conhecida como a Grande Morte, matou até 70% de todas as espécies terrestres, mas os animais marinhos sentiram o impacto ainda maior. Até 96% de todas as espécies nos oceanos do mundo morreram.

Mas não tubarões. Os esguios vagabundos das profundezas perseveraram. “Eles são os últimos sobreviventes”, diz Elizabeth Sibert, paleobióloga e oceanógrafa da Universidade de Yale. O próximo evento de extinção, no final do período Triássico, não poderia matá-los, nem o asteróide que encerrou o reinado dos dinossauros há cerca de 66 milhões de anos.

Quando as temperaturas da Terra dispararam e os níveis de oxigênio no oceano despencaram há cerca de 252 milhões de anos, a maior parte da vida no planeta estava condenada. Algumas estimativas sugerem que o evento de extinção, uma extinção em massa conhecida como a Grande Morte, matou até 70% de todas as espécies terrestres, mas os animais marinhos sentiram o impacto ainda maior. Até 96% de todas as espécies nos oceanos do mundo morreram.

Mas não tubarões. Os esguios vagabundos das profundezas perseveraram. “Eles são os últimos sobreviventes”, diz Elizabeth Sibert, paleobióloga e oceanógrafa da Universidade de Yale. O próximo evento de extinção, no final do período Triássico, não poderia matá-los, nem o asteróide que encerrou o reinado dos dinossauros há cerca de 66 milhões de anos.

A longevidade dos tubarões é lendária, mas eles podem ter chegado muito mais perto da extinção do que acreditávamos, de acordo com um novo estudo publicado na revista Science na quinta-feira. A pesquisa, liderada por Sibert, mostra que um evento de extinção até então desconhecido empurrou os tubarões à beira do abismo 19 milhões de anos atrás, deixando apenas cerca de um em cada 10 tubarões no oceano aberto.

“Aconteceu algo que nocauteou 90% deles durante a noite”, diz Sibert. O que era esse algo permanece incerto, mas foi definitivamente devastador. O asteróide que destruiu os dinossauros resultou na extinção de apenas 30 a 35% de todas as espécies de tubarões – este evento foi duas a três vezes pior.

Como Sibert e sua co-autora Leah Rubin, uma estudante de doutorado da Faculdade de Ciências Ambientais e Florestais da Universidade Estadual de Nova York, toparam com essa enigmática morte marinha? Foi uma surpresa, envolvendo algum trabalho de detetive em alto mar e uma montanha de microfósseis.

Tesouro enterrado

Quando um animal marinho morre, seus restos mortais descem ao abismo, decompondo-se de uma criatura inteira em suas partes constituintes. Pequenos pedaços de caídos, como escamas presentes em um tubarão (dentículos) e dentes de peixes chovem no fundo do oceano e, com o tempo, se acumulam no sedimento.

“O fundo do oceano é basicamente um cemitério para toda a vida que vive em qualquer lugar da coluna d’água”, diz Sibert.

Cada dentículo ou dente é como uma pequena lápide. À medida que são incorporados ao sedimento, eles deixam um registro fossilizado de vida. Esses fósseis são conhecidos como “ictiólitos”. E os dentículos também não são absorvidos pelo sedimento quando um tubarão morre. “Eles trocaram os dentículos durante toda a vida”, observa Rubin. “Isso os torna um fóssil realmente abundante.”

A extração de um núcleo cilíndrico de sedimento permite que os cientistas analisem os tipos de ictiólitos embutidos – dando-lhes uma boa indicação de como era o ecossistema oceânico em tempos profundos. Quanto mais fundo você cava, mais para trás no tempo você pode viajar.

Os núcleos de sedimentos usados ​​no estudo vêm de dois locais no Oceano Pacífico, um ao norte e outro ao sul, e cobrem uma escala de tempo de 40 milhões de anos. Eles foram coletados a cerca de 3,5 milhas abaixo da superfície pelo JOIDES Resolution, um navio de pesquisa que pode perfurar o fundo do mar.

No entanto, não é tarefa fácil analisar os ictiólitos dentro de cada amostra de núcleo. Os fragmentos são incrivelmente pequenos, às vezes menores que a metade da largura de um cabelo humano e vêm em uma bela e estonteante variedade de formas e tamanhos.

Sibert peneiraria sedimentos secos sob um microscópio e separaria os dentículos para este projeto, uma tarefa na qual ela se tornou boa depois de colher quase 200.000 da sujeira do oceano em seus estudos. Depois de isolar os dentículos, coube a Rubin ajudar a identificar e descrever suas características, para diferenciá-los.

Os dentículos brilham sob a luz, irradiando azuis, verdes e laranjas suaves, e recebem nomes tão descritivos como “Dois Grandes Lobos” (para um dentículo contendo, bem, dois grandes lobos) até os mais fantasiosos “Golpe de Baleia” e “Pipa Enrugada . ” Você pode ver uma seleção deles na imagem à direita.

Os dentículos contam a história. São quase 1.300 no estudo, com 85 formas geométricas distintas. A maioria deles descritos por Sibert e Rubin são anteriores a 19 milhões de anos atrás, com apenas algumas dezenas encontradas nos núcleos de sedimentos depois dessa época. Os dentículos desaparecem … então o que aconteceu com os tubarões?

Extinção X

Os dentículos mostram um declínio no número e na diversidade de tubarões há cerca de 19 milhões de anos, mas não há uma causa óbvia por trás do evento. “É realmente um mistério agora, não sabemos o que aconteceu”, diz Sibert.

A chave para resolver o mistério será entender o período de tempo em que os tubarões pareceram quase desaparecer. É conhecido como “Mioceno” e Sibert o descreve como um “período de transição” para a Terra. Cerca de 15 milhões de anos antes do misterioso evento de extinção dos tubarões, a Terra estava lentamente se tornando um planeta “casa de gelo” e uma camada de gelo permanente estava crescendo sobre a Antártica. Mesmo assim, o planeta ainda era muito mais quente do que é hoje.

“Se eu mostrasse um mapa”, diz Sibert, “você meio que reconheceria tudo, mas no geral pareceria um pouco errado.”

Os oceanos da época não eram muito diferentes dos oceanos de hoje, embora você não encontrasse coisas como atum, peixe-espada ou aves marinhas. As baleias e os golfinhos também ainda não haviam evoluído. Infelizmente, não há muitos registros de alta qualidade desta época na história da Terra – os cientistas simplesmente não gastaram muito tempo olhando para ela e também parece estar mal preservada nos sedimentos do fundo do mar coletados por programas de perfuração.

Portanto, não há muitas evidências para capturar o assassino de tubarões, por assim dizer, mas há caminhos para investigar. Descobrir a Extinção X neste período normal da história da Terra é apenas a ponta do iceberg.

“Este artigo definitivamente oferece muito mais perguntas do que respostas”, diz Rubin.

Poderia ter havido uma força motriz ambiental que causou o declínio do tubarão? É difícil dizer. Os níveis de carbono e oxigênio não mostram nenhuma aberração incomum, mas os cientistas poderiam usar muito mais dados nessa época. Isso ocorreu em todos os oceanos do mundo e em outras formas de vida marinha? Sibert acha que este foi um evento global, mas precisamos de mais registros.

E quanto a outros corpos d’água? Lagos e sedimentos costeiros podem mostrar um fenômeno diferente novamente. Como os animais terrestres se saíram durante esse tempo? Existem outros proxies químicos que podem nos dizer como era o ambiente para eles?

Sibert chega a sugerir que um patógeno, como um vírus, pode ser responsável pela diminuição dos números, embora seja muito mais difícil demonstrar que foi esse o caso.

Para Sibert, a extinção se destaca. Dado que os tubarões existem há 400 milhões de anos ou mais, sobrevivendo a vários eventos de extinção em massa, ela acredita que algo realmente significativo deve ter acontecido e os tubarões podem ser uma porta para a compreensão de mudanças maiores no sistema da Terra durante o início do Mioceno. “Há mais dados esperando para serem encontrados”, diz Rubin.

Um dos principais aspectos preocupantes é que as populações nunca tiveram a chance de se recuperar desse evento. Encontrar essa história no registro fóssil destaca a fragilidade do ambiente marinho e como pode ser difícil para as espécies se recuperarem quando estão à beira da extinção.

“A biologia está tentando nos dizer algo e acho que precisamos ouvir”, diz Sibert.

John Doe

Curioso e apaixonado por tecnologia.

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