A pandemia de coronavírus explicada, um ano depois

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Aprendemos muito sobre o coronavírus nos mais de 365 dias desde que nosso primeiro guia foi publicado.

Em 19 de janeiro de 2020, a postou seu primeiro guia sobre um misterioso coronavírus descoberto na cidade de Wuhan, no centro da China. Dezenas de casos e duas mortes foram registrados, mas, como escrevemos na época, pouco se sabia sobre “o quão destrutivo o novo vírus pode ser”. O coronavírus – e a doença que ele causa – nem tinha sido nomeado. Nem tinha sido encontrado oficialmente nos Estados Unidos.

Hoje chamamos o patógeno misterioso de SARS-CoV-2. É responsável pela COVID-19, uma doença respiratória que infectou mais de 100 milhões de pessoas. Em apenas um ano, passamos de duas mortes para 2 milhões, em todo o mundo.

Em 19 de janeiro de 2020, a postou seu primeiro guia sobre um misterioso coronavírus descoberto na cidade de Wuhan, no centro da China. Dezenas de casos e duas mortes foram registrados, mas, como escrevemos na época, pouco se sabia sobre “o quão destrutivo o novo vírus pode ser”. O coronavírus – e a doença que ele causa – nem tinha sido nomeado. Nem tinha sido encontrado oficialmente nos Estados Unidos.

Hoje chamamos o patógeno misterioso de SARS-CoV-2. É responsável pela COVID-19, uma doença respiratória que infectou mais de 100 milhões de pessoas. Em apenas um ano, passamos de duas mortes para 2 milhões, em todo o mundo.

Lendo nosso artigo original, é imediatamente óbvio que todos – virologistas, epidemiologistas, jornalistas – estavam voando às cegas naqueles primeiros dias. Estávamos alheios, talvez até míopes. Ninguém previu exatamente o que ocorreria nos próximos 365 dias, embora houvesse quem tentasse soar o alarme mais cedo.

Naquela época, as pesquisas apenas haviam começado para descobrir como poderíamos combater o COVID-19. Naqueles primeiros dias, novos dados chegaram rapidamente, mas havia lacunas significativas em nosso conhecimento que permitiram um dilúvio de desinformação, conspiração e medo.

Tentamos responder a seis perguntas em 19 de janeiro de 2020. Eram perguntas fundamentais sobre o novo vírus, seus sintomas e como ele se espalhou. Passado um ano, estamos revisitando-os. Este guia atualizado revela o quanto aprendemos e mostra como a ciência foi capaz de fornecer certeza e esperança em face da maior crise de saúde pública em um século.

A ciência e a tecnologia proporcionaram clareza onde não havia nenhuma – mas muito permanece desconhecido enquanto enfrentamos o segundo ano de pandemia.

O que é um coronavírus?

Não existe vírus mais conhecido na Terra do que o coronavírus, SARS-CoV-2, que foi detectado pela primeira vez em Wuhan em dezembro de 2019. Em uma vitória esmagadora, o coronavírus venceu o Ebola, a gripe, o HIV e a panóplia de vírus que causam o resfriado comum para o vírus mais conhecido da Terra. Mas não é o único coronavírus.

Os coronavírus pertencem a uma família taxonômica conhecida como Coronaviridae, que inclui dezenas de espécies diferentes. Descritos pela primeira vez em 1968, os coronavírus têm o formato de bolas de futebol enroladas em um cobertor de espinhos. Sob um microscópio eletrônico, essas pontas se parecem com a coroa do sol – daí seu nome. Apenas um punhado é conhecido por causar doenças em humanos.

A epidemia de SARS de 2002-03 e a epidemia de MERS de 2012 mostraram que os coronavírus têm a capacidade de causar surtos significativos de doenças mortais. A epidemia lançou um esforço internacional para compreender o potencial pandêmico dos coronavírus.

Em 2020, 65.000 artigos foram publicados e listados no PubMed sob o termo “coronavírus”. Um ano antes, esse número era 885. As lições que estamos aprendendo sobre o SARS-CoV-2 são relevantes para esse vírus em particular, mas também revelam cada vez mais sobre os coronavírus em geral. “É o campo que se move mais rápido que já vi na minha vida”, diz Stuart Turville, imunovirologista do Kirby Institute, na Austrália.

Entre as características definidoras do coronavírus estão os numerosos “picos” em sua superfície. Essas proteínas funcionam como chaves, permitindo que um coronavírus entre na célula. Picos são capazes de desbloquear a entrada ligando-se a uma “fechadura”, uma proteína da superfície celular em humanos (e outros animais) conhecida como ACE2. As duas peças da maquinaria molecular têm sido o foco de milhares de pesquisadores em todo o mundo desde janeiro de 2020.

Durante a epidemia de SARS, os cientistas aprenderam que o pico provoca uma resposta imunológica, estimulando células e anticorpos a combater o vírus. Isso lhes deu um avanço na criação de vacinas contra a SARS-CoV-2. “Os laboratórios poderiam baixar a sequência [genética] da proteína spike e começar a desenvolver vacinas assim que os cientistas na China a sequenciarem”, disse Larisa Labzin, imunologista da Universidade de Queensland, Austrália. No final de 2020, várias vacinas já haviam sido lançadas.

Mas o pico de SARS-CoV-2 parece estar mudando.

Estamos vendo novas variantes do vírus emergirem em todo o mundo, com pequenas alterações nas proteínas do pico. Os cientistas estão observando essas mudanças ocorrerem em tempo real, analisando o genoma de amostras de vírus mais rápido do que nunca. Ainda não entendemos muito sobre por que eles estão mudando. O vírus está evoluindo de uma forma que pode ajudá-lo a escapar do nosso sistema imunológico, e variantes semelhantes parecem estar surgindo em todo o mundo – um desenvolvimento que pode afetar as vacinas.

De onde veio o vírus?

Das seis perguntas feitas em janeiro de 2020, esta continua sendo a mais difícil de responder – e as investigações sobre as origens da pandemia se tornaram um emaranhado de conspiração e politicagem.

Em nosso relatório inicial, dissemos que o vírus “parece ter se originado no mercado atacadista de frutos do mar de Huanan” em Wuhan. A maioria dos primeiros casos estava ligada ao mercado em dezembro de 2019, mas uma investigação mais aprofundada revelou infecções por COVID-19 em pessoas que não tinham nenhum contato conhecido com o mercado.

O mercado foi fechado em 1 ° de janeiro de 2020 e centenas de amostras ambientais do local foram analisadas. Traços de SARS-CoV-2 foram encontrados, mas não havia uma ligação definitiva entre os animais no mercado e o vírus. A Organização Mundial da Saúde e o CDC da China sugeriram que o coronavírus pode ter circulado em Wuhan antes do surto e que o mercado apenas ajudou a ampliar a disseminação. Um ano depois, ainda não temos uma resposta clara sobre o papel do mercado na pandemia.

Os cientistas ainda não descobriram um progenitor direto para o SARS-CoV-2, mas encontraram vários coronavírus de morcegos que compartilham semelhanças genéticas. Um, conhecido como RaTG13, compartilha 96,2% de seu genoma com o SARS-CoV-2. Outro, RmYN02, compartilha 93,3%. Ambos destacam como vírus como o SARS-CoV-2 podem surgir na natureza. Alguns cientistas argumentam que isso mostra evidências claras de uma origem natural.

Mas o enigma da origem não foi resolvido. Embora a origem natural pareça provável, um vazamento acidental do Instituto de Virologia de Wuhan, dizem os cientistas, não pode ser descartado. A chamada “teoria de vazamento de laboratório” tornou-se intrinsecamente ligada a teorias da conspiração no passado, mas é importante separar as ideias mais radicais e desmascaradas sobre o surgimento de COVID-19 (é criado por Bill Gates ou é uma arma biológica, por exemplo) de uma investigação legítima em um vazamento acidental.

Em janeiro de 2021, uma equipe investigativa de 10 pessoas convocada pela OMS chegou a Wuhan para realizar exames no mercado de Huanan, mapeando cadeias de suprimentos e testando amostras de esgoto congeladas em busca de pistas sobre o vírus. Os termos de referência da investigação não mencionam a investigação de um vazamento de laboratório. Alguns cientistas estão preocupados que a investigação não se concentre nesta área de investigação o suficiente e que haja um conflito de interesses significativo. “Não tenho mais confiança na equipe da OMS”, disse Alina Chan, cientista do Broad Institute de Harvard e do MIT, ao em janeiro.

Quantos casos foram relatados?

Mais de 100 milhões de casos foram relatados, com infecções por COVID-19 agora encontradas em todos os continentes, incluindo a Antártica. Mais de 2 milhões de pessoas morreram.

Mais da metade dessas mortes aconteceram em apenas seis países: Estados Unidos, Brasil, Índia, México, Reino Unido e Itália. Só nos EUA, mais de 400.000 mortes foram registradas.

Quando a história da pandemia for escrita, essas nações serão consideradas fracassos. A má gestão, a desinformação e a má compreensão inibiram uma resposta eficaz de seus governos, levando à disseminação descontrolada e sobrecarregando os sistemas de saúde.

Do outro lado da escala estão grandes histórias de sucesso. Os esforços da Austrália e da Nova Zelândia para suprimir agressivamente ou eliminar totalmente o vírus com bloqueios rígidos e rápidos e controles rígidos de fronteira ajudaram a impedir os surtos ao longo do ano.

Em Sydney, a vida parece ter se acomodado em um “COVID normal” – a onipresença de máscaras faciais no supermercado e no transporte público e a necessidade de fazer login com um código QR em cada local que visitamos, é um lembrete de que o vírus ainda representa uma ameaça séria. A complacência surgiu, principalmente durante o período de férias, mas os surtos são resolvidos rapidamente e os bloqueios são obrigatórios assim que os casos começam a aumentar. Houve um amplo reconhecimento e aceitação do público de que a situação muda diariamente – tivemos que nos adaptar a isso para evitar que o vírus se propagasse de forma incontrolável.

Como o coronavírus se espalha?

Não tínhamos a resposta para essa pergunta em 19 de janeiro de 2020. Inicialmente, havia poucos relatos de contaminação de funcionários e profissionais de saúde. Com apenas 60 casos conhecidos, parecia que o SARS-CoV-2 não era altamente contagioso. Agora sabemos que isso estava errado.

Os cientistas perceberam desde o início que o vírus se espalha predominantemente pelo ar, passando de pessoa para pessoa por meio da tosse, espirro e fala. Essas expulsões produziriam grandes gotas transportando partículas virais entre as pessoas. Essa ideia serviu de base para as primeiras tentativas de desacelerar o vírus, com foco no distanciamento social, porque as gotas grandes não chegam longe.

Mas alguns cientistas estavam convencidos de que gotas grandes não eram a única forma de transmissão do COVID-19. Talvez pequenas gotas – aerossóis, como são conhecidos – também estivessem contribuindo para a disseminação. Devido ao seu tamanho, essas gotas ficam muito mais tempo no ar e podem se acumular com o tempo. Isso levou a uma discussão acalorada em torno da transmissão aérea do SARS-CoV-2.

O debate chegou ao auge em julho de 2020, quando 239 cientistas co-assinaram um artigo de comentário convidado na revista Clinical Infectious Diseases, conclamando os órgãos reguladores e de saúde nacionais e internacionais a “reconhecer o potencial de disseminação aérea da doença coronavírus em 2019.” Seguiram-se confrontos com a Organização Mundial da Saúde. A OMS argumentou que a ciência não era “definitiva” o suficiente e pediu mais estudos.

Em outubro, a OMS (e outras agências, como o CDC dos Estados Unidos) atualizou os conselhos sobre transmissão, afirmando que os aerossóis podem espalhar o COVID-19 em “locais específicos” que são mal ventilados e lotados, como restaurantes ou boates. Quanta infecção é causada pela transmissão de aerossol ainda é uma questão em aberto, mas há uma maneira clara e óbvia de reduzir o risco: máscaras.

Não reacenderemos todos os argumentos contra o uso de máscaras aqui, e é uma área da saúde pública onde a desinformação tem sido galopante. A grande maioria das pesquisas científicas agora mostra que as máscaras são um componente essencial da resposta COVID-19. Sozinhos, eles não são suficientes, mas combinados com distanciamento, higiene das mãos, etiqueta para tosse e uma série de outras medidas, eles limitarão a propagação de doenças.

A infecção por meio de superfícies contaminadas foi uma preocupação no início, com todos os tipos de objetos e materiais sendo testados para ver quanto tempo o SARS-CoV-2 sobreviveria neles. Dinheiro, pacotes e maçanetas eram todos considerados pontos de acesso potenciais. Em maio, o CDC especificou que esse tipo de transmissão provavelmente não seria “a principal forma de propagação do vírus”.

Quais são os sintomas?

O SARS-CoV-2 provou ser um vírus muito mais sagaz do que prevíamos. Como os coronavírus anteriores, afeta principalmente o trato respiratório. Sintomas leves, como tosse seca e febre, ocorrem comumente e podem resolver sem hospitalização. Alguns pacientes apresentam letargia e dor de garganta.

Sintomas mais graves: indivíduos infectados com falta de ar e dor no peito. Os pulmões ficam comprometidos e inflamados e os pequenos sacos de ar dentro deles se enchem de líquido. Nos casos mais graves, os pacientes requerem ventilação mecânica para auxiliar na respiração. Essas características foram observadas desde o surgimento dos primeiros casos em Wuhan.

Relatórios começaram a surgir em março de que alguns pacientes com coronavírus estavam experimentando anosmia – uma perda do olfato. A pesquisa mostrou que o vírus é capaz de entrar e prejudicar a atividade de células especializadas no sistema olfativo humano responsáveis ​​pelo nosso sentido do olfato. A perda do paladar também foi relatada.

Embora o trato respiratório seja o local onde o SARS-CoV-2 se instala no corpo, o vírus tem efeitos de longo alcance e longa duração no corpo humano. “Originalmente, pensávamos que COVID-19 era principalmente uma doença respiratória”, disse Adrian Esterman, epidemiologista da University of South Australia. “Agora sabemos que pode afetar quase todos os órgãos, com potencial para causar problemas de saúde a longo prazo.”

Os casos mais graves de COVID-19 são caracterizados por inflamação. “Uma resposta imunológica superexuberante é o que causa estragos em seu corpo”, diz Labzin. Alguns casos COVID-19 observam que os glóbulos brancos do corpo produzem muitas citocinas, pequenas proteínas que combatem infecções. Eles também podem recrutar mais células para se defender contra um vírus. No entanto, gerar muitas citocinas pode causar danos reais – e a pesquisa mostrou que uma abundância de citocinas pode danificar as células que revestem os vasos sanguíneos.

Essa resposta de corpo inteiro pode até ser prejudicial ao cérebro. Em alguns pacientes, os vasos sanguíneos do cérebro são danificados indiretamente – o SARS-CoV-2 não infecta necessariamente as células cerebrais (pode ser capaz), mas a resposta imune hiperativa do corpo pode fazer com que os vasos se afinem ou vazem e pode resultar em dano neurológico duradouro.

Os cientistas estão aprendendo que os corpos não voltam apenas à saúde total após a infecção. Uma variedade de sintomas díspares parece persistir por muito tempo depois que os pacientes deixam o hospital ou não apresentam mais resultados positivos para a doença. O prognóstico de longo prazo para a recuperação de uma infecção por COVID-19 será uma área intensa de estudo em 2021, conforme os cientistas tentam entender como os efeitos negativos permanecem em pacientes conhecidos como “long haulers”. Às vezes, esses sintomas duram semanas, outras vezes eles ainda estão com os pacientes oito meses depois – o impacto só virá à luz com o passar do ano.

Existe tratamento para o coronavírus?

Um ano atrás, esta seção tinha três frases. Ele chamou os coronavírus de “organismos notoriamente resistentes” (eles são) e declarou “não desenvolvemos nenhum tratamento confiável ou vacinas que possam erradicá-los” (não tínhamos.). No final de 2020, várias empresas de biotecnologia desenvolveram vacinas que podem proteger contra os coronavírus, em um feito incrível de pesquisa científica e espírito. “Desenvolver uma vacina segura e eficaz em 12 meses é algo inédito”, diz Esterman.

O lançamento de vacinas tem ocorrido em todo o mundo. Candidatos diferentes, usando uma variedade de biotecnologias diferentes, foram aprovados para uso emergencial em lugares como os EUA, Reino Unido, Canadá, Israel e um punhado de outras nações. Muitos outros aprovarão as vacinas nos próximos meses e começarão a vacinar suas populações.

As duas primeiras vacinas na linha de chegada são construídas em torno do mRNA, as instruções que as células usam para construir proteínas. A tecnologia está em desenvolvimento há mais de duas décadas, mas a pandemia acelerou a pesquisa nessa estratégia de vacina.

As vacinas contêm uma fita sintetizada de mRNA que instrui as células humanas a produzir proteínas de pico, semelhantes às da superfície do SARS-CoV-2. As células obedecem e, quando os picos são mostrados ao sistema imunológico, as defesas do corpo entram em ação. As vacinas então simulam uma infecção real sem os sintomas desagradáveis ​​- e ajudam a fornecer imunidade duradoura. Se um paciente entra em contato com o coronavírus real, o corpo sabe como destruí-lo antes que possa causar qualquer dano.

Embora duas vacinas de mRNA, da Pfizer / BioNTech e Moderna, tenham sido aprovadas para uso, ainda há dúvidas sobre por quanto tempo elas podem fornecer imunidade e se podem interromper a transmissão da doença. Os dados mostram que eles são seguros e podem prevenir doenças graves, mas eles impedem uma pessoa de ser infectada? Isso ainda não está claro.

Portanto, não estamos totalmente fora de perigo – ainda estamos presos em um matagal. Novas variantes do coronavírus evoluíram nos últimos três meses, evitando algumas de nossas defesas imunológicas. Garantir que nossas vacinas ainda sejam eficazes contra eles é um dos maiores desafios para 2021. As pesquisas iniciais parecem boas, mas há várias mutações nas novas variantes que exigirão um exame mais aprofundado.

Mais vacinas também estão se mostrando promissoras, com o rastreador do New York Times mostrando oito em uso limitado ou antecipado. A vacina Sinopharm, aprovada para uso na China, não publicou os resultados de seu ensaio de Fase III, mas supostamente tem uma eficácia de cerca de 80%. Ele usa pedaços inativados de SARS-CoV-2 para gerar imunidade.

Um ano depois

No final da peça original, criamos um link para um tópico da OMS no Twitter de 17 de janeiro de 2020. Ele fornecia conselhos rudimentares sobre como se proteger contra o coronavírus com foco na higiene das mãos e higiene respiratória. Maria Van Kerkhove, da unidade de doenças emergentes da OMS, recomendou lavar as mãos com água e sabão e espirrar ou tossir no cotovelo.

Essas recomendações da OMS ainda se mantêm hoje. Lavar as mãos e espirrar no cotovelo são extremamente importantes. Mas adicionamos camadas adicionais de proteção à medida que aprendemos mais sobre SARS-CoV-2 e sua transmissibilidade.

Ian Mackay, um virologista da Universidade de Queensland, destaca essas camadas adicionais no “Modelo de Queijo Suíço” de defesa contra pandemia, um infográfico que se tornou viral no final de 2020.

“O verdadeiro poder deste infográfico”, disse Mackay ao New York Times em dezembro, “é que não se trata realmente de uma única camada de proteção ou da ordem delas, mas do sucesso aditivo do uso de múltiplas camadas, ou fatias de queijo. “

Aprendemos as melhores maneiras de nos defendermos do COVID-19, mas os casos continuam a aumentar em muitas partes do mundo. É provável que consigamos controlar a pandemia em 2021? Há motivos para esperança, mas precisamos apenas olhar para alguns dos grandes fracassos de 2020 para ver quão rapidamente o vírus pode se tornar incontrolável.

Em nosso segundo ano de pandemia, a ciência continuará a sondar e refinar as respostas a essas seis perguntas fundamentais. E deve. Fazer isso é fundamental para se preparar – ou, em última instância, para prevenir – a próxima pandemia.

As informações contidas neste artigo são apenas para fins educacionais e informativos e não têm como objetivo aconselhamento médico ou de saúde. Sempre consulte um médico ou outro profissional de saúde qualificado a respeito de qualquer dúvida que possa ter sobre uma condição médica ou objetivos de saúde.

#Sci-Tech #Saúdeebemestar

Allan Siriani

Curioso e apaixonado por tecnologia, professor do curso superior de BigData no agronegócio.

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